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Coccodrilli bipedi: a quanto pare esistevano sul serio (milioni di anni fa)

ULTIMO AGGIORNAMENTO 16:21
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A quanto pare, sembra che gli scienziati abbiano fatto una scoperta sensazionale: circa cento venti milioni di anni fa esistevano dei coccodrilli bipedi.

Coccodrilli bipedi
Coccodrilli bipedi: altre incredibili creature giurassiche (Screenshot Instagram)

Se ti piacciono le storie con gli animali preistorici, allora stiamo per raccontartene una che ti farà impazzire davvero. Riguarda i coccodrilli bipedi.

Più di cento tredici milioni di anni fa, uno strano rettile viveva nell’attuale Corea del Sud. Si muoveva su due zampe come molti dinosauri, ma non era uno di loro. Le tracce che ha lasciato dietro indicano che era un parente dei coccodrilli di oggi. E i dettagli dei suoi passi cretacei risolvono un mistero, ma ne aprono un altro. Impronte come queste erano state trovate prima, sebbene in rocce molto più antiche. Durante il periodo Triassico (tra duecento cinquantadue milioni e duecento milioni circadi anni fa) i parenti dei coccodrilli (parte di un gruppo noto come coccodrilomorfi) erano i rettili dominanti sulla terra e includevano animali che assomigliavano ad alcuni dinosauri camminando su due gambe. Queste forme si estinsero alla fine del periodo, eppure le tracce geologicamente più giovani della Formazione di Jinju della Corea del Sud rappresentano un crocodylomorph bipede che visse molto tempo dopo la chiusura del Triassico. Il paleontologo Kyung Soo Kim della Chinju National University of Education in Corea del Sud, l’esperto di impronta fossile Martin Lockley dell’Università del Colorado Denver e i loro colleghi descrivono le sconcertanti tracce fossili in un articolo pubblicato questo giovedì appena trascorso su “Scientific Reports”.

Lockley definisce la Corea del Sud un paradiso per gli inseguitori per i paleontologi a causa dell’enorme numero di impronte fossili trovate nel paese. Lo scorso novembre, dice, Kim aveva chiesto la sua opinione su grandi tracce cretacee scoperte nel sito. Le stampe sembravano simili a quelle attribuite ai pterosauri, rettili volanti dell’età dei dinosauri, che camminavano per terra. Ma Lockley li ha riconosciuti come qualcos’altro. Ho visto immediatamente che erano del tipo noto come Batrachopus, o una forma di pista attribuita ai parenti dei coccodrilli dalla prima parte del Giurassico (circa dueceno milioni a cento quarantacinque milioni di anni fa). Queste impronte non solo erano molto più grandi di qualsiasi altra traccia di Batrachopus conosciuta, ma indicavano anche che gli animali del sito camminavano su due zampe – ed erano presenti per milioni di anni in più nel periodo Cretaceo.

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Coccodrilli bipedi: ecco tutto quello che c’è da sapere su queste antichissime creature preistoriche

Coccodrilli bipedi
Coccodrilli bipedi: forse sono più antichi persino dei dinosauri (Screenshot Instagram)

Un grosso parente del coccodrillo lungo all’incirca piedi (ossia tre metri) aveva uno strano modo di camminare cento venti milioni di anni fa, in quella che oggi è per noi il territorio della Corea del Sud. L’enorme bestia camminava sulle sue zampe posteriori come un T. Rex, hanno detto i ricercatori dopo aver analizzato le impronte lasciate dal rettile.

Non ci sono ossa fossili conosciute di questo strano coccodrillo, ma sono comunque state scoperte (sì,ppotrebbe sembrare assurdo) dozzine delle sue impronte risalenti a cento venti milioni di anni fa, tra cui una impronta in particolare con antici resti di pelle: questi ritrovamenti sono indelebili nella pietra. Magari in questo momento starai pensando Ma di quale bizzarro film di fantascienza sto leggendo la trama? Non stai affatto prendendo un abbaglio, è tutto vero.

Per la prima volta, abbiamo la prova che alcuni dei giganteschi coccodrilli del Cretaceo erano bipedi e progettati davvero come i dinosauri carnivori, ha detto alla stampa americana il co-ricercatore dello studio Martin Lockley, professore emerito di geologia all’Università del Colorado Denver .

I ricercatori hanno scoperto le impronte fossilizzate prima di un progetto di costruzione. I ricercatori hanno chiamato il sito nel quale stanno svolgendo le loro ricerche “Sacheon Jahye-ri”, in quanto si trova a ovest della città di Sacheon, nella provincia di South Gyeongsang.

I segni della traccia sono grandi, lunghi fino a nove pollici e mezzo (ossia ventiquattro centimetri), i ricercatori hanno detto. Probabilmente anche il coccodrillo aveva le gambe quasi della stessa altezza di quelle umane adulte, ha detto in una nota il ricercatore senior Anthony Romilio, paleontologo dell’Università del Queensland in Australia.

Coccodrilli bipedi
Coccodrilli bipedi: camminavano su due gambe simili a quelle umane (Screenshot Instagram)

Dopo che i ricercatori coreani hanno trasferito i binari in un laboratorio, hanno invitato Lockley a guardare le impressioni a novembre 2019. Inizialmente, il team ha pensato che queste impronte potessero appartenere a un pterosauro gigante, ma nell’istante in cui Lockley le ha viste, ha detto di sapere che erano da un parente di coccodrillo.

In precedenza, Lockley aveva studiato stampe di coccodrilli del periodo giurassico (da cento novantanove a cento quarantacinque milioni di anni fa). Il coccodrillo che ha lasciato quelle stampe era molto più piccolo (le sue tracce erano lunghe circa un pollice o due centimetri e mezzo di lunghezza) e camminava a carponi. Anche così, quelle stampe erano notevolmente simili a quelle appena scoperte, ha detto.

Questa realizzazione ha innescato un altro ricordo; Lockley e i suoi colleghi avevano pubblicato uno studio nel 2012 sulla rivista Ichnos su ciò che pensavano fossero tracce di pterosauri giganti del periodo cretaceo della Corea. All’epoca, tuttavia, sapevano che c’era qualcosa di strano nelle tracce, quindi le definirono “enigmatiche”. Guardando indietro, Lockley si rese conto che proprio come le tracce ritrovate, le stampe enigmatiche fanno riferimento molto probabilmente a un coccodrillo a due zampe.

Lavorando insieme, il team ha trovato una miriade di indizi che la nuova pista apparteneva a un coccodrillo e non a uno pterosauro. Ad esempio, gli pterosauri probabilmente hanno usato le ali mentre camminavano, il che significa che camminavano a carponi. Ma non sono state trovate impronte di mani (o stampe ad ala, del resto). Inoltre, l’impressione della pelle trovata su una stampa sul tallone assomigliava a quella di un coccodrillo, ha detto Lockley. Inoltre, le stampe avevano cifre robuste e impressioni di cuscinetti e giunti che sembravano proprio quelle di un coccodrillo, ha detto.

 

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Metriacanthosaurus O Metriacantossauro foi um terópode de médio porte que viveu durante o período Jurássico, na atual Inglaterra. Seu nome significa “lagarto de espinha moderada” em referência à suas espinhas dorsais, por serem mais elevadas que a de outros terópodes, como o Alossauro, porém menores em comparação às do Acrocantossauro. Seus parentes próximos são os dinossauros Sinraptor e o Yangchuanossauro. Seus fósseis foram descobertos em 1923, pelo paleontólogo Friedrich von Huene na formação Oxford Clay, no sudeste da Inglaterra, ao estudar o espécime, o classificou (erroneamente) como uma espécie de Megalossauro (M. parkeri). Mais tarde em 1932, von Huege, voltou a estudar os fósseis e, ao analisar as espinhas dorsais, o nomeou como Altispinax (A. parkeri). Já em 1964, o paleontólogo Alick Walker, estudou o espécime A. parkeri, e o renomeou como Metriacanthosaurus parkeri, e concluiu que o espécime era muito diferente do Altispinax. Dados: Nome: Metriacantossauro. Significado: “Lagarto de Espinha Moderada”. Espécie tipo: Metriacanthosaurus parkeri. Sinônimos: Megalosaurus parkeri (von Huene, 1923) Altispinax parkeri (von Huene, 1932) Período: Jurássico. Família: Metriacanthosauridae. Subfamília: Metriacanthosaurinae. Descoberta: em 1923, por Von Huene. Descrição: em 1964, por Alick Walker. Localização: Inglaterra, Europa. Medida: 2 m. (altura), 6 m. (comprimento). Peso: cerca de 1 tonelada. Superordem: Dinosauria. Ordem: Saurischia. Subordem: Theropoda. Infraordem: Tetanurae. Micro-ordem: Carnosauria. Gênero: Metriacanthosaurus. Alimentação: Carnívoro. Reino: Animalia. Classe: Reptilia. Filo: Chordata. #Metriacantossauro #Metriacanthosaurus #MetriacanthosaurusParkeri #Metriacanthosauridae #Tetanurae #JurassicPeriod #PathofTitans #JurassicWorldEvolution Créditos @jurassicworldevolution (4) @bluesucho, @pathoftitans, @path_of_titans_fanpage (5) @pathoftitans, @path_of_titans_fanpage (6) @araujocalvin, Wikipédia, MundoPréHistórico, Prehistoric-WildLife (texto)

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Detto questo, è comprensibile che i ricercatori inizialmente pensassero che queste piste appartenessero a pterosauri giganti. I tipici coccodrilli camminano in una posizione tozza e creano piste larghe, ha dichiarato il ricercatore capo dello studio Kyung Soo Kim, paleoecologo presso la Chinju National University of Education in Corea del Sud. Stranamente, le nostre piste sono molto strette, più simili a un coccodrillo in equilibrio su una corda tesa.

Quando le impronte sono state combinate con la mancanza di segni di trascinamento della coda, è diventato chiaro che queste creature si muovevano bipedi, ha detto Kim.

Il team ha chiamato il ritrovato fossile di stampe Batrachopus grandis. Ai fossili di tracce, come piste fossili e cunicoli, vengono dati dei nomi scientifici, proprio come agli animali e a tutte le forme di vita che vengono scoperte.

Durante il basso Cretaceo, il sito della pista era un lago circondato da un terreno fangoso , il che ha portato alla creazione di buone tracce, ha detto Lockley a una rivista scientifica della Stampa americana. È difficile dire come fossero conservate queste impronte, ma forse la creatura ha lasciato le impronte nel fango bagnato appena prima che il lago si ritirasse, permettendo alle impronte di asciugarsi e indurirsi. Quando il livello dell’acqua salì di nuovo, fango e limo fine avrebbero potuto coprire e preservare le tracce, ha detto Lockley.

Coccodrilli bipedi
Coccodrilli bipedi: ci restano le loro impronte sulla pietra (Screenshot Instagram)

O, forse, il fango era morbido e minaccioso, come un gelato caldo, ma il terreno sotto il “gelato” era duro, disse. Il coccodrillo avrebbe potuto strisciare attraverso il fango e lasciare un’impressione sul terreno duro sottostante, che sarebbe stato immediatamente sepolto e conservato dal “gelato” quando l’animale avrebbe alzato il piede, ha detto Lockley.

Lo studio è stato pubblicato online proprio da pochissimo (ossia l’11 giugno appena trascorso) sulla rivista “Scientific Reports”.

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Simona Strani