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Le 12 cose più strane sui lemuri che l’essere umano conosce (finora)

ULTIMO AGGIORNAMENTO 18:05
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Sono i personaggi più singolari del film d’animazione “Madagascar” e sembrano proprio simpatici: ecco le cose più strane sui lemuri che conosciamo finora.

Cose più strane sui lemuri
Cose più strane sui lemuri: sono animali davvero molto curiosi (Foto Adobe Stock)

Quali sono le cose più strane sui lemuri che conosci? Che sanno ballare e cantare, potrebbe rispondere un bambino o chiunque abbia visto il simpaticissimo film d’animazione “Madagascar”, quello in cui un quartetto di animali selvatici fuggiti da un circo (e seguiti clandestinamente da altri quattro esilaranti pinguini) finisce davvero per caso sull’isola vicina alla costa sud-orientale dell’Africa e fanno la conoscenza di un popolo di primati, appunto i lemuri, davvero sbalorditivi. In primo luogo, gli animali presenti nel film sono dei veri e propri indigeni e in secondo luogo sembrano forniti di un’intelligenza alquanto arguta. Ecco, entrambe queste cose sono assolutamente attinenti al vero. Infatti, sebbene non siamo ancora riusciti a scoprire tutto quello che c’è da sapere sul loro conto, i lemuri ci hanno già raccontato tanto sul loro stile di vita. Grazie alla loro socialità siamo riusciti a captare alcune informazioni, alcune davvero bizzarre. Così abbiamo deciso di condividere con te le cose più strane sui lemuri che siamo riusciti a scoprire. Alcune di queste, ti lasceranno del tutto a bocca aperta, credici.

Cose più strane sui lemuri che conosciamo: 12 fatti davvero assurdi riguardo a questa specie di primati

Cose più strane sui lemuri
Cose più strane sui lemuri: sono sicuramente tra gli esseri più curiosi (Foto Unsplash)

I lemuri sono facili da amare. Sono carini, carismatici e stranamente umani, il che non è soltanto una coincidenza. I lemuri sono primati come noi, e sebbene non siano così strettamente legati alle persone come lo scimpanzé e le altre scimmie, sono comunque molto familiari.

Tuttavia, nonostante la diffusa popolarità dei lemuri, sono i gruppi di mammiferi più minacciati dalla Terra, secondo la International Union for Conservation of Nature (IUCN). Circa il novanta quattro percento di tutte le specie di lemure sono presenti come esemplari minacciati all’interno della Lista Rossa dell’IUCN, nella quale quaranta nove delle razze sono elencate come in via di estinzione e venti quattro sono, invece, elencate come in pericolo critico.

I lemuri affrontano una serie di pericoli in tutto il Madagascar, l’unico posto dove esistono in natura. Alcune persone li cacciano o raccolgono anche i loro cuccioli per il commercio di animali domestici: questo è un esempio del perché la “carineria” può essere un’arma a doppio taglio. Ma la più grande minaccia ai lemuri è la stessa cosa che causa il declino della maggior parte della fauna selvatica nel mondo: la perdita dell’habitat, guidata da tutto, dal disboscamento e dall’agricoltura ai cambiamenti climatici.

Alla luce del precario futuro dei lemuri, ecco uno sguardo più da vicino su questi fantastici animali e su quello che è il loro habitat naturale. In pratica, vi segnaliamo brevemente tutte le cose più strane sui lemuri che conosciamo finora.

1. I lemuri moderni vanno da 2,5 pollici a 2,5 piedi di altezza

Cose più strane sui lemuri
Cose più strane sui lemuri: il lemure del topo pigmeo è il più piccolo in assoluto (Screenshot Instagram)

Il lemure vivente più piccolo è il lemure pigmeo del topo, che è più piccolo di due pollici e mezzo (ossia sei centimetri) dalla testa ai piedi, sebbene la sua coda aggiunga altri cinque pollici. Il lemure vivente più grande è l’indri, invece, che può arrivare fino a due  piedi e mezzo (ossia settanta cinque centimetri) quando raggiunge l’età adulta.

2. Un lemure che sembrava Alf si estinse circa 500 anni fa

Come promemoria di ciò che è in gioco per i lemuri moderni, alcuni dei membri più insoliti del gruppo si sono già estinti negli ultimi secoli. Almeno diciassette specie di lemuri giganti si sono estinte, da quando gli umani hanno raggiunto il Madagascar, secondo il Duke Lemur Centre: alcuni di quelli potevano arrivare a raggiungere un peso compreso tra i dieci e i centosessanta chilogrammi (ossia tra le ventidue e le duecento cinquanta libbre circa).

Un esempio notevole è il Megaladapis edwardsi, un lemure gigante che poteva arrivare a pesare fino a duecento libbre e aveva le dimensioni di un piccolo essere umano adulto, secondo l’American Museum of Natural History. Una delle sue caratteristiche più distintive era il suo muso robusto, che evidentemente sosteneva un naso ampio e carnoso. Ciò proverebbe che la creatura potesse aver avuto un aspetto molto simile a quello del simpatico alieno della tv Alf, almeno come interpretato dagli studiosi che ne hanno ricostruito i tratti al computer.

Prove fossili suggeriscono che il lemure di Alf era ancora in circolazione quando gli europei raggiunsero il Madagascar nel 1504, e assomiglia alla leggenda malgascia del tretretere, descritta nel 1661 dall’esploratore francese Etienne Flacourt: Il tretretretre è un grosso animale, come un vitello di due anni, con la testa rotonda e la faccia di un uomo. I piedi anteriori sono come quelli di una scimmia, come lo sono i piedi posteriori. Ha i capelli ricci, una coda corta e orecchie come quelle di un uomo. È un animale molto solitario; la gente del paese ne ha grande timore e fugge da esso, come d’altronde lui fa con loro.

3. Il potere alle donne

Cose più strane sui lemuri
Cose più strane sui lemuri: la loro società è matriarcale (Foto Unsplash)

Il dominio femminile sui maschi è raro tra i mammiferi, compresi i primati. Ma è la norma per i lemuri, hanno osservato i ricercatori in uno studio del 2008, che si verificano in tutte le famiglie di lemure indipendentemente dal sistema di accoppiamento. E questa dinamica è spesso comicamente evidente, come ha scritto la biologa della Duke University Robin Ann Smith nel 2015.

Non è raro che i lemuri femmina mordano i loro compagni, strappino un pezzo di frutta dalle loro mani, li colpiscano alla testa o li spingano fuori dai primi posti per dormire, ha scritto. Le femmine contrassegnano i loro territori con profumi distintivi tanto spesso quanto i maschi. I maschi spesso non fanno la loro parte nella ricerca di un pasto, fino a quando le femmine non si sono riempite lo stomaco. In pratica i lemuri si fanno vessare dalle loro femmine, che praticano spesso atti di vero e proprio bullismo nei confronti dei loro maschi.

4. Più un lemure è intelligente e più è popolare (il contrario rispetto a noi)

Sebbene sia noto da anni che i primati possono apprendere più rapidamente nuove competenze studiando i loro pari, uno studio del 2018 pubblicato su “Current Biology” rivela che i lemuri lo fanno effettivamente all’indietro. Più un lemure esegue una nuova abilità, più popolare diventa il lemure.

Lo studio ha coinvolto venti lemuri che hanno dovuto provare a recuperare un’uva da una scatola di plexiglass aprendo un cassetto. Se un lemure ha avuto successo nell’ottenere l’uva, ha ricevuto più attenzione da altri lemuri. Abbiamo scoperto che i lemuri che sono stati frequentemente osservati da altri, mentre risolvevano il compito di recuperare il cibo, hanno ricevuto più comportamenti di affiliazione rispetto a prima che imparassero quell’abilità, afferma il coautore dello studio Ipek Kulahci.

Il comportamento affiliativo è il modo in cui i primati mostrano affetto gli uni verso gli altri, come governare, toccare e sedersi vicino.

Sono rimasto piuttosto colpito dal fatto che i lemuri osservati di frequente abbiano ricevuto più comportamenti di affiliazione, come la cura della persona, senza modificare il proprio comportamento sociale, afferma Kulahci. Nella maggior parte delle specie di primati, la toelettatura tende ad essere reciproca: si basa sulla reciprocità, appunto, tra il toelettatore e l’individuo che viene curato. Quindi è un modello piuttosto sorprendente che i lemuri osservati frequentemente ricevessero un sacco di toelettatura senza contraccambiare, fornendo più servizi di toelettatura agli altri.

5. Sanno persino cantare in coro (come nel film Madagascar)

Non molti primati cantano, a parte gli umani, e gli indri sono gli unici lemuri conosciuti a farlo. Vivendo in piccoli gruppi attraverso le foreste pluviali orientali del Madagascar, intonano canzoni che svolgono un ruolo chiave nella formazione del gruppo e nella difesa. Sia i maschi che le femmine cantano, e la ricerca ha dimostrato che i membri del gruppo coordinano attentamente il loro coro, copiando i ritmi reciproci e sincronizzando le note.

Secondo uno studio del 2016, alcuni indri più giovani di rango inferiore mostrano una “forte preferenza” per cantare in antifonia (o fuori sincrono) con il resto del loro gruppo. Questo potrebbe essere adattivo, suggeriscono gli autori dello studio, lasciando che l’Indri meno prestigioso attiri più attenzione sui loro talenti individuali.

Il canto sincronizzato (cioè quello corale) non consente a un cantante di pubblicizzare la propria individualità, quindi ha senso che i giovani indri di basso rango cantino in antifonia, spiega la coautrice Giovanna Bonadonn in una nota. Ciò consente loro di pubblicizzare la loro capacità di combattimento a membri di altri gruppi e di segnalare la loro individualità a potenziali partner sessuali.

6. Alcuni risolvono le controversie a suon di … puzzette

I lemuri dalla coda ad anelli devono competere l’uno contro l’altro per risorse limitate come cibo, territorio e compagni, e la competizione cresce, diventando particolarmente feroce tra i maschi durante la stagione riproduttiva. A volte porta a risse fisiche, ma quelle sono pericolose per gli animali con artigli e denti così affilati. E, fortunatamente per i lemuri dalla coda ad anelli, hanno sviluppato un modo più sicuro per risolvere le loro controversie: “combattimenti di puzzette”.

I lemuri con la coda ad anello hanno ghiandole odorifere ai polsi e alle spalle e, usando le loro lunghe code, diffondono i profumi nell’aria come strumento per intimidire il nemico. I loro polsi producono un odore volatile e di breve durata, secondo il Duke Lemur Centre, mentre le spalle offrono una sostanza marrone simile al dentifricio con un profumo più duraturo. Quando inizia un combattimento puzzolente, due maschi rivali tirano la coda attraverso queste ghiandole in modo che la pelliccia assorba l’odore. Mescolano anche i profumi per creare fragranze più ricche e persistenti. Quindi agitano le code l’una verso l’altra, lanciando “pungenza” invece di pugni.

I combattimenti puzzolenti si risolvono quando un lemure indietreggia e, sebbene molti finiscano rapidamente, si sa che possono durare all’incirca un’ora. Si svolgono in qualsiasi momento dell’anno, non soltanto nella stagione riproduttiva, e non sono necessariamente limitati ai lemuri. Il senso dell’olfatto degli umani non è abbastanza forte da rilevare gli odori, ma i lemuri dalla coda ad anelli non lo sanno, quindi a volte cercano di intraprendere delle lotte con i guardiani dello zoo o altre persone che li irritano e sparano loro incontro le puzzette invisibili.

Non sorprende che anche il profumo abbia un ruolo speciale durante la stagione riproduttiva, quando i maschi praticano il “puzzo da flirtare”. Il meccanismo è lo stesso (usano la coda per espandere l’odore), ma l’intruglio è specifico. Scrivendo in “Current Biology”, i ricercatori descrivono un trio di sostanze chimiche che emanano un profumo fruttato e floreale e sono allettanti per le femmine, ma soltanto durante la stagione degli amori: è il modo che i lemuri maschi hanno per flirtare.

7. La parola “lemure” ha un significato “diabolico”

Cose più strane sui lemuri
Cose più strane sui lemuri: il loro nome è più che malvagio (Foto Unsplash)

“Lemur” fu coniato nel 1795 da Carl Linnaeus, il fondatore della tassonomia moderna, che lo prese dal latino. I lemuri erano spiriti malvagi dei morti nella mitologia romana, secondo il “Dizionario etimologico online”, e sebbene l’origine sia nebulosa prima di ciò, potrebbe risalire a un’antica parola non indoeuropea che significava appunto “spiriti malvagi”.

Il riferimento non è difficile da capire: i lemuri hanno corpi stranamente umanoidi, si muovono con grazia spettrale e tendono ad essere attivi di notte. Tuttavia, la parte “malvagia” è un po’ ingiusta. Linnaeus potrebbe non averlo inteso letteralmente, ma alcuni lemuri (vale a dire gli Aye-aye in via di estinzione) sono ancora perseguitati dalle persone che lo fanno. Poverini!

8. Per alcune persone il lemure aye-aye è un mostro

Il lemure Aye-aye ispira una profonda superstizione in alcune parti del Madagascar, in gran parte a causa del suo aspetto spettrale: non possiede soltanto una faccia da gremlin, ma ha anche delle lunghe dita esili che, da lontano e forse al buio potrebbero addirittura sembrare degli artigli (o le unghie di del Dracula di Bram Stocker). Gli Aye-aye hanno le mani lunghe e sottili in generale, ma la terza cifra su ogni mano è ancora più sottile di tutte le altre, e un giunto a sfera consente di ruotarla di tre cento sessanta gradi.

Questo dito si è evoluto per “foraggiare a percussione”, una tecnica di caccia in cui i colpi dell’aye-aye battono sulla corteccia degli alberi, ascoltando il suono di cavità in cui gli insetti potrebbero nascondersi. Quando ne trova uno, lacera un buco nel legno con i suoi denti aguzzi, quindi usa le dita lunghe per raggiungere l’interno.

Sfortunatamente, alcuni miti in Madagascar descrivono l’aye-aye come un mostro. Uno suggerisce che possa maledire le persone indicandole con il dito lungo, parte di un sistema di tabù nella cultura malgascia noto come “fady”. Un altro sostiene che gli aye-aye si intrufolano nelle case di notte, usando quello stesso dito per perforare i cuori umani.

Gli Aye-aye a volte vengono uccisi da persone che credono davvero che loro possano essere pericolosi, anche se la paura può persino rivelarsi un vero e proprio scudo difensivo per loro, costringendo le persone a stare lontano. In ogni caso, la superstizione non è il loro unico problema: gli aye-aye sono anche minacciati da persone che li cacciano perché interessati a commercializzare la carne di animali selvatici o alterano i loro habitat per altri scopi, come l’agricoltura.

9. I lemuri sono i soli primati non umani ad avere gli occhi azzurri

Gli occhi blu sono relativamente rari tra i mammiferi, in particolare i primati. Finora gli scienziati hanno documentato oltre sei cento specie di primati, ma a quanto pare le iridi blu sfavillanti sono proprie di soltanto due specie viventi: gli umani e i lemuri neri dagli occhi blu, noti anche come lemuri di Sclater.

Il lemure di Sclater non è stato identificato come specie fino al 2008, ma secondo un recente studio potrebbe estinguersi in circa un decennio a causa della grave distruzione dell’habitat per colpa dell’agricoltura: gli umani tagliano e bruciano ogni cosa si frapponga tra loro e quello che vogliono, non c’è verso. La specie ha un habitat molto limitato sulla penisola di Sahamalaza, nonché in una stretta striscia di foresta sulla terraferma adiacente, dove la deforestazione ha lasciato la sua popolazione altamente frammentata. Ha perso circa l’80% del suo habitat in soli venti quattro anni, secondo l’IUCN, ed è anche cacciato per la sua carne (usata come cibo) e per venderlo come animale domestico esotico. Uno studio del 2004 ha rilevato fino a cinquecento settanta trappole per chilometro quadrato in alcune parti del suo territorio.

10. I lemuri sono incredibilmente intelligenti

I lemuri si ramificarono da altri primati circa sessanta milioni di anni fa e fino a poco tempo fa molti scienziati non pensavano che fossero nemmeno lontanamente vicini alle capacità cognitive ben studiate di scimmie e scimpanzé. Eppure la ricerca ha iniziato a rivelare un’intelligenza sorprendente nei lemuri, costringendoci a ripensare il modo in cui pensano questi lontani parenti.

Usando il naso per toccare un touchscreen, ad esempio, i lemuri hanno dimostrato di poter memorizzare elenchi di immagini digitarli nella sequenza corretta, identificare quali sono più grandi e persino comprendere la matematica di base. Alcune specie hanno anche modi complessi di comunicare, dal ringhio e dal miagolio sottili agli ululati e all’abbaiare, per non parlare di segnali impercettibili come espressioni facciali e profumi.

I lemuri nei gruppi sociali più grandi si comportano meglio nei test di cognizione sociale, secondo uno studio del 2013, che ha scoperto che la dimensione del gruppo influisce sui loro punteggi più della dimensione del cervello. Altre ricerche hanno mostrato personalità distinte nei lemuri di topo, che variano da timido ad audace a “un poco maliziosetto”. E data la quantità di conoscenza che i lemuri selvatici devono tenere a mente (come dove e quando cercare vari tipi di frutti, o come navigare le sfumature della società dei lemuri), probabilmente abbiamo appena iniziato a graffiare la superficie. Chissà cos’altro ci nascondono questi geni malefici.

11. I lemuri sono importanti impollinatori

Quando molte persone pensano agli impollinatori, vengono in mente piccoli animali come api, farfalle o colibrì. Ma un’ampia varietà di creature gioca un ruolo importante nell’impollinazione delle piante, compresi i lemuri increspati, considerati i più grandi impollinatori della Terra.

I lemuri increspati sono di due specie: quello rosso o quello di colore bianco e nero, entrambi abitanti le foreste pluviali tropicali del Madagascar e sono intenditori del suo frutto nativo. La palma del viaggiatore, ad esempio, si affida principalmente ai lemuri increspati in bianco e nero per impollinare i suoi fiori. Entrambe le specie increspate ottengono il polline su tutto il naso, mentre mangiano frutta e nettare e quindi diffondono il polline su altre piante, mentre foraggiano. A causa delle loro strette relazioni con gli alberi autoctoni (compresi i legni duri, particolarmente interessati, purtroppo, dal disboscamento) i lemuri increspati sono visti dagli scienziati come indicatori chiave della salute delle foreste.

12. Pure loro sono a rischio estinzione

 

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Madagascar (2005)

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Almeno cento sei specie di lemuri sono note alla scienza e quasi tutte affrontano un rischio reale di estinzione della metà di questo secolo. Come ha detto l’esperta di lemuri dell’IUCN Jonah Ratsimbazafy alla BBC nel 2015, il loro ambiente si sta sgretolando intorno a loro.

Proprio come i pesci non possono sopravvivere senza acqua, i lemuri non possono sopravvivere senza foreste, ha detto Ratsimbazafy, rilevando meno del 10% dei resti della foresta originale del Madagascar. Credo che entro i prossimi venti cinque anni, se la velocità della deforestazione sarà sempre la stessa, non rimarrà alcuna foresta, e ciò significa che non resteranno lemuri in quest’isola.

I problemi dei lemuri si riducono in gran parte alla povertà umana. Più del novanta percento delle persone in Madagascar vive con meno di due dollari al giorno e almeno il trenta tre percento soffre di malnutrizione. Ciò spinge molti a spremere il reddito dalle risorse naturali già a rischio dell’isola, spesso con un tipo di agricoltura davvero molto sbagliata per quelle zone, nota come “tav”i, che dà fuoco alle foreste per fare spazio alle colture o caccia i lemuri per il cibo.

Inoltre, i lemuri affrontano anche la crescente pressione dei cambiamenti climatici. Delle cinquanta sette specie esaminate in uno studio pubblicato su “Ecology & Evolution”, per più della metà è probabile che i suoi habitat adatti diminuiscano del 60% nei prossimi settant’anni: e questo è ciò che potranno provocare soltanto gli effetti dei cambiamenti climatici, esclusi altri fattori. Inoltre, senza corridoi di fauna selvatica per collegare foreste frammentate, i lemuri difficilmente potranno avere la possibilità di spostarsi in un posto nuovo.

Un modo per aiutare i lemuri, quindi, è fare qualcosa che sia anche nel miglior interesse della nostra stessa specie: utilizzare meno combustibili fossili. Un altro è combattere la povertà, senza razziare ciò che resta delle foreste malgasce. Questo è già stato fatto in altre parti del mondo con l’ecoturismo, che ha dimostrato a molte comunità che la fauna selvatica ha più valore da viva che da morta. La ricerca suggerisce che i lemuri non hanno beneficiato molto del turismo finora, ma ci sono suggerimenti che fanno presagire segnali di speranza. Il Duke Lemur Centre ha un programma nella regione di Sambava-Andapa-Vohemar-Antalaha, ad esempio, che sostiene posti di lavoro in campi come la piscicoltura e la manutenzione dei parchi e offre educazione ecologica e pianificazione familiare per allentare la pressione sulle risorse. Più a sud, Anja Community Reserve è gestita da residenti locali per attirare i turisti proteggendo i lemuri ed è diventata la riserva comunitaria più visitata del Madagascar.

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Simona Strani