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Cuccioli nell’Antico Egitto: non soltanto cani e gatti

Alcuni animali nel passato, da alcune culture, erano considerati sacri. I cuccioli nell’Antico Egitto avevano un’importanza simbolica straordinaria.

Cuccioli nell'Antico Egitto
Cuccioli nell’Antico Egitto: gli animali da compagnia esotici dei faraoni (Foto Adobe Stock)

I cuccioli nell’Antico Egitto erano assai comuni: gli animali da compagnia appartenevano alle specie più svariate, che vanno da cani e gatti domestici a babbuini, scimmie, pesci, gazzelle, uccelli (specialmente i falchi), leoni, manguste e ippopotami. I coccodrilli venivano persino tenuti come animali sacri nei templi del dio Sobek. Gli studiosi non sono d’accordo sul fatto che gli egiziani adorassero effettivamente gli animali come divinità, ma sono unanimi quando si tratta di come la gente di quella storica civiltà si sentiva nei confronti dei loro animali domestici: i cuccioli nell’Antico Egitto erano tanto popolari e profondamente amati come tutti gli animali domestici lo sono ai giorni nostri.

Un esempio famoso che illustra questo attaccamento è l’alta sacerdotessa Maatkare Mutemhat della XXI dinastia (1077-943 a.C.). Mutemhat era la figlia del sommo sacerdote Pinedjem I (1070-1032 a.C.) e sorella del faraone Psusennes I (1047-1001 a.C.). Seguì l’esempio di suo padre e si dedicò completamente al dio Amon, prendendo il titolo di “Moglie di Dio” e scegliendo una vita di celibato (praticamente una suora dei tempi antichi), quando prese il praenomen (titolo) Maatkare (“La verità nell’anima del sole”). Quando la mummia di Maatkare Mutemhat fu scoperta nella necropoli tebana, gli archeologi trovarono ai suoi piedi una mummia più piccola, delle dimensioni di un bambino appena nato. L’interpretazione originale era che questa era la sua bambina ed era morta mentre nasceva, ma non aveva senso perché Maatkare Mutemhat per voto era sicuramente rimasta celibe. Nel 1968, i raggi X della mummia più piccola determinarono che non era suo figlio, ma la sua scimmia da compagnia.

Cuccioli nell’Antico Egitto: la storia degli animali domestici nella civiltà delle piramidi

Cuccioli nell'Antico Egitto
Cuccioli nell’Antico Egitto: cani, gatti e molto altro ancora (Foto Unsplash)

Sebbene gli animali esotici in Egitto, come babbuini, scimmie, ippopotami e falchi, non fossero rari, gli antichi egizi sembravano favorire il cane e il gatto tanto quanto le persone oggi nel mondo moderno. Il cane era considerato un membro molto importante della famiglia e il gatto è notoriamente associato come l’animale domestico egiziano più popolare. La maggior parte delle famiglie, a quanto pare, aveva un gatto domestico (spesso più di uno) e, in misura minore, un cane. I gatti erano più popolari a causa della loro stretta associazione con la dea Bastet ma anche, a livello pratico, perché potevano prendersi cura di se stessi e liberare la casa dai parassiti. I cani, che richiedevano più cure, erano tenuti maggiormente dalle classi superiori, che erano i soli, inoltre, in grado di permetterseli.

Scopriamo qualcosa in più riguardo ai cuccioli nell’Antico Egitto.

I cani nell’Antico Egitto

 

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Il cane era già molto importante per gli egiziani, indipendentemente dal loro status sociale. Secondo lo storico Jimmy Dunn, i cani hanno svolto un ruolo nella caccia, come cani da guardia e da polizia, in azioni militari e come animali domestici. La parola egizia per cane era “iwiw”, che faceva riferimento alla loro coda. Le razze canine dell’antico Egitto erano Basenji, Levriero, Ibizan, Faraone, Saluki e Whippet; e i cani sono citati nel periodo predinastico dell’Egitto (c. 6000-3150 a.C.) attraverso sculture rupestri e in particolare durante la cultura gerzeana del c. 3500-3200 a.C. (nota anche come periodo Naqada II), sia nelle immagini che nel testo scritto. Agli egiziani viene attribuita l’invenzione del collare da cane (anche se probabilmente fu usato per la prima volta in Mesopotamia) dal momento che un antico dipinto murale datato c. 3500 a.C. raffigura un uomo che porta al guinzaglio il suo cane che indossa un collare. Questi primi colletti erano semplici cinturini in pelle, ma diventarono sempre più ornati col passare del tempo. I collari sono stati progettati in larghezza per integrare i tipi di razze preferite in Egitto. Il Basenji, una delle razze più antiche del mondo, è considerato da alcuni studiosi il modello per il dio Anubi, sebbene anche l’Ibizan e il kelb tal-fenek (o “cane dei faraoni”, come lo chiamiamo qui) o persino il Levriero, siano molto simili all’icona della divinità.

Qualunque razza ispirasse quell’immagine, i cani erano strettamente legati al dio sciacallo / cane Anubi, che guidava l’anima del defunto nella “Sala della Verità”, dove essa sarebbe stata giudicata dal dio Osiride. I cani domestici furono seppelliti con grande cerimonia nel tempio di Anubi a Saqqara e l’idea alla base di ciò sembrava essere quella di aiutare i cani deceduti a passare facilmente nell’aldilà (nota in Egitto come “il Campo delle Canne”) dove potevano continuare a vivere e a fare tutte le cose che erano soliti fare anche sulla Terra. Ad Abydos c’era un cimitero speciale riservato solo ai cani.

I cani erano molto apprezzati in Egitto, considerati parte integrante della famiglia e, quando un cane moriva, la famiglia avrebbe fatto mummificare il cane pagando gli stessi soldi e mettendoci la stessa cura che avrebbero impiegato per un membro umano. Grande dolore sarebbe stato mostrato per la morte di un cane di famiglia e i membri della famiglia avrebbero raso completamente i loro corpi, comprese le sopracciglia. Mentre la maggior parte degli uomini e delle donne egiziane si rasava la testa per evitare i pidocchi e mantenere l’igiene di base, l’assenza delle sopracciglia era il segno più evidente del dolore. Tuttavia, si credeva che si sarebbe incontrato di nuovo il proprio amico canino nell’aldilà. I dipinti della tomba del faraone Tutankhamon lo mostrano durante una delle sue solite battute di caccia al carro con i suoi cani e Rameses il Grande è raffigurato allo stesso modo con i suoi cani da caccia nel Campo delle Canne; i cani venivano spesso sepolti con i loro padroni, infatti, per fornire questo tipo di compagnia nell’aldilà. L’intima relazione tra i cani e i loro padroni in Egitto è chiarita attraverso iscrizioni in tombe, monumenti e templi e attraverso la letteratura egiziana.

A volte, purtroppo, oggi usiamo la parola “cane” in senso dispregiativo come un insulto nei confronti di una persona (non succede di rado); al contrario molte persone egiziane dell’antichità avevano l’abitudine di chiamare i loro cani come alcuni umani che amavano tantissimo, o addirittura onorarli con i nomi degli dei. Sebbene a tutt’oggi sappiamo come si chiamassero alcuni gatti (ci sono pervenuti i nomi tramite le tavolette), dei cani non conosciamo le denominazioni. Come abbiamo già scritto, i cani venivano regolarmente seppelliti con i loro padroni e venivano registrati i loro nomi. Alcune tombe mostrano segni che il cane è stato ucciso alla morte del padrone e poi mummificato per fargli compagnia durante “il viaggio”; mentre altri cani erano morti prima del loro umano. Nelle catacombe di Saqqara, sono stati trovati oltre otto milioni di scheletri di cani che gli archeologi hanno interpretato come una prova del sacrificio di cani ad Anubi, ma che potrebbe anche essere semplicemente una necropoli per cani.

I gatti nell’Antico Egitto

Cuccioli nell'Antico Egitto
Cuccioli nell’Antico Egitto: i gatti erano sacri (Foto Unsplash)

Gli egiziani sono effettivamente responsabili del nome “cat” (in inglese sta appunto per “gatto”) in quanto deriva dalla parola nordafricana per l’animale (quattah) e, ​​poiché il gatto era così strettamente associato all’Egitto (e il commercio egiziano arrivò ad influenzare notevolmente la Grecia e Roma) quasi ogni l’altra nazione europea impiega variazioni su questa parola: in francese è chat; in svedese è katt; in tedesco katze; in italiano gatto; in spagnolo gato; e così via. Anche la parola colloquiale per dire gatto, ossia “micio”, è associata all’Egitto in quanto deriva dalla parola “Pasht”, un altro nome della dea gatto Bastet. Il gatto è quasi sinonimo di Egitto grazie alla sua associazione con l’immagine di Bastet che originariamente era stata immaginata come un feroce gatto selvatico, una leonessa, ma si è ammorbidito nel tempo per diventare un coinquilino docile e coccolone. I gatti erano apprezzati non soltanto per la loro compagnia, ma per la loro utilità in quanto tenevano la casa libera da visitatori indesiderati, come ratti e serpenti.

I gatti erano così importanti per gli antichi egizi che hanno letteralmente sacrificato il loro paese per loro. Nel 525 a.C. il generale persiano Cambise II invase l’Egitto, ma fu fermato dall’esercito egiziano nella città di Pelusium. Lo storico Polyaenus (II secolo d.C.) scrive che Cambise II, conoscendo la venerazione che gli egiziani avevano per i gatti, aveva l’immagine di Bastet dipinta sugli scudi dei suoi soldati e, inoltre, aveva messo davanti alla sua prima linea cani, pecore, gatti, ibis e qualunque altro animale gli Egiziani avessero a cuore, sapendo che non avrebbero combattuto contro le immagini degli animali che amavano. Gli egiziani si arresero e il paese cadde appunto in mano ai persiani. Durante la marcia della vittoria di Cambise II, si dice che abbia lanciato gatti vivi sulle facce degli egiziani per deriderli per aver consegnato il loro paese per un animale.

Agli egiziani non sembrava importare se un persiano capisse i loro valori o li disprezzasse. Hanno continuato a onorare il gatto come sempre. Erodoto (484 – 425 a.C. circa) scrisse in seguito come, se una casa fosse stata in fiamme in Egitto, la gente avrebbe salvato i gatti prima di salvare se stessi o cercare di spegnere il fuoco.

Alcuni studiosi hanno suggerito che i gatti sono stati sacrificati ritualmente a Bastet in quanto molti felini mummificati sono stati trovati nelle tombe, ma questa affermazione è insostenibile. I gatti mummificati che furono portati a Bubastis (il centro di culto di Bastet) furono portati lì in suo onore, in modo che potessero stare vicini alla dea. Questo stesso paradigma può essere visto nelle pratiche osservate in altri siti, come Abydos, dove le persone volevano essere sepolte (o almeno volevano che fossero eretti monumenti) per restare vicino a Osiride e avere un accesso più facile all’aldilà.

Affermazioni di alcuni scrittori, secondo cui i gatti sono stati uccisi intenzionalmente, non possono essere prese sul serio, visto il livello di venerazione riservato dal popolo per questi animali. Inoltre, la pena per l’assassinio di un gatto in Egitto (anche soltanto per errore) era la morte, quindi è molto improbabile che i gatti venissero uccisi come sacrificio per una dea il cui ruolo includeva la protezione dei gatti. I gatti erano apprezzati a tal punto che era illegale esportarli. L’esportazione di gatti dall’Egitto era così severamente vietata che un ramo del governo fu formato esclusivamente per affrontare questo problema. Agenti del governo furono inviati in altre terre per trovare e riportare indietro quei gatti che erano stati introdotti tra gli stranieri clandestinamente.

Altri cuccioli nell’Antico Egitto: gli animali esotici

Cuccioli nell'Antico Egitto
Cuccioli nell’Antico Egitto: tra gli animali esotici, la scimmia era la più popolare (Foto Unsplash)

Come nell’esempio di Maatkare Mutemhat, anche gli egiziani custodivano animali che oggi sarebbero considerati “animali esotici”. Il falco, ad esempio, rappresentava il potere di divinità come Horus e Montu ed era molto apprezzato come animale domestico. I faraoni e i re precedenti avevano un falco per la caccia, ma anche come simbolo del potere divino. L’ibis era un altro uccello popolare dell’alta classe, poiché rappresentava la saggezza e il dio Thoth. Questi uccelli, in generale, erano troppo costosi per essere conservati dalle classi inferiori, ma i resti mummificati dell’ibis suggeriscono che fossero sicuramente molto diffusi in quella civiltà. Nel solo complesso di Saqqara sono stati trovati cinquecentomila ibis mummificati.

La gazzella era un altro animale domestico popolare che uno considererebbe esotico ai giorni nostri ma, per gli egiziani, era abbastanza comune. L’esempio più famoso di una gazzella tra gli animali mummificati proviene dalla tomba della regina Isiemkheb della XXI dinastia (1069-943 a.C. circa). Isiemkheb (a volte nota come “Isi-em-kheb”) visse sotto il regno del faraone Pinedjem II (990-976 a.C. circa) e amò così tanto la sua gazzella da compagnia che ordinò un sarcofago appositamente realizzato per lei. La bara è scolpita con l’immagine della gazzella e formata per adattarsi al suo corpo. La gazzella mummificata, che veniva maneggiata con la stessa cura data a un corpo umano, fu trovata con Isiemkheb nella sua tomba insieme a tutto il kit utilizzato per preparare le due salme, così come gli amuleti trovati ancora al loro posto: gli oggetti indicano che gli egiziani che si sono occupati della preparazione dei due defunti hanno fatto tutto quello che dovevano per garantire che la regina e la sua gazzella adorata si potessero rincontrare nel Campo delle Canne, per l’eternità.

I babbuini e le scimmie erano spesso coccolati come compagni amorevoli e venivano mummificati e sepolti con i loro devoti e amorevoli padroni. Sembra che i babbuini venissero adottati per scopi in parte rituali, come simboli di Thoth o Hapy, ma le scimmie erano più comunemente tenute come animali domestici intimi. Le scimmie erano molto preziose per gli egiziani, che le amavano come fossero stati dei veri e propri bambini, i figli pelosetti che si aggiungevano alla loro famiglia umana e che erano in grado di fare tante cose in più rispetto agli altri animali.

Sebbene questi animali esotici abbiano goduto di una vita abbastanza confortevole per la maggior parte, non è sempre stato così.

Watson cita lo studioso Wim Van Neer, del Royal Beligain Institute of Natural Sciences, nel concludere che gli egiziani di periodi precedenti, che sembrano aver abusato degli animali in cattività, hanno imparato a controllarli meglio nel tempo. Scrive che i babbuini mummificati di una data successiva mostrano qualche segno di un trattamento assai duro. Forse a un certo punto gli antichi egizi avevano imparato a tenere con loro gli animali senza picchiarli e legarli. Gli animali esotici sono stati tenuti per una serie di motivi e, tra questi, perché la loro presenza rappresentava simbolicamente il potere regale e divino. Se una persona teneva un ippopotamo come animale domestico, per esempio, stava controllando una forza veramente caotica in natura. I coccodrilli erano tenuti per lo stesso motivo in alcuni templi come rappresentanti del dio Sobek, il dio coccodrillo. Sobek era considerato un dio creatore in alcuni periodi della storia egiziana e i sacri coccodrilli nei suoi templi venivano nutriti meglio della maggior parte degli umani dell’epoca con tagli di carne e dolci al miele scelti. I coccodrilli venivano mummificati e conservati proprio come i gatti, i cani, le scimmie e tutti gli altri animali, ma l’animale più potente conservato era il toro.

Cuccioli nell’Antico Egitto: l’importanza degli animali nella vita dopo la morte

Cuccioli nell'Antico Egitto
Cuccioli nell’Antico Egitto: la simbologia sugli animali era fortissima (Foto Unsplash)

Che fossero esotici, deificati o domestici, gli animali esotici dell’Antico Egitto svolgevano un ruolo importante nella vita della loro popolazione. Lo studioso Bob Brier racconta come nel gennaio del 1906, Theodore Davis si imbatté in una tomba a fossa che lo sorprese. La tomba giaceva sul fondo di un albero di dodici piedi tagliato nella roccia.

Questi animali erano animali mummificati ma c’erano anche creature altrettanto mummificate destinate come cibo. Gli animali uccisi per il cibo erano di solito pesci o polli e molta cura andava alla loro conservazione in modo che i defunti avessero abbastanza viveri nell’aldilà. Queste mummie non sono imbalsamate con la stessa cura messa per un animale domestico e non sono avvolte nella biancheria allo stesso modo. I pesci domestici, ad esempio, sono stati curati con molta attenzione, mentre i pesci mummificati per il cibo sono stati trattati in modo diverso. Sono state scoperte tombe in tutto l’Egitto contenenti principalmente animali domestici mummificati.

L’esperienza umana era considerata solo una parte del viaggio eterno di una persona e, come tale, anche gli animali che una persona incontrava nella sua vita sicuramente avrebbero anch’essi affrontato un loro passaggio attraverso la morte verso l’eternità. Si potevano incontrare animali pericolosi nella vita, come il coccodrillo e l’ippopotamo, che avrebbero creato lo stesso tipo di pericoli nell’aldilà. Esiste una versione dell’eternità che include coccodrilli che minacciano e impediscono di raggiungere il proprio posto nella Sala della Verità.

Allo stesso tempo, quegli animali che erano stati i loro fidati compagni sulla terra potevano essere contati anche come compagni di viaggio nel lungo tragitto verso il Campo delle Canne. Gli antichi Egizi adoravano i loro animali domestici proprio come fanno le persone ai giorni nostri. Li riconoscevano pienamente come parte integrante della loro vita quotidiana e intima; e avevano capito che la morte era solo una separazione temporanea e, un giorno, si sarebbero riuniti di nuovo con i loro amici più fedeli.

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Simona Strani