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Curiosità sul quokka: cosa ci insegna l’animale più felice al mondo

Sono tante le cose che possiamo imparare dagli animali. Esistono curiosità sul quokka che potrebbero insegnarci a essere più come lui: ossia felici.

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: l’animale più felice del mondo (Foto Unsplash)

I quokka sono molto reali. Alcune persone dubitano della loro esistenza perché sono creature troppo carine e coccolose o perché li confondono con altre specie a causa della loro somiglianza con diversi marsupiali. Ma i quokka sono animali reali e concreti, oltre che bellissimi, oriundi dell’Australia.

I nordamericani di solito li chiamano koo-WOH-kuh, ma i nativi australiani preferiscono dire kah-WAH-kah.

Il quokka è un mammifero e, soprattutto, è un marsupiale. La parola “marsupiale” deriva dal marsupio, che si riferisce al loro marsupio addominale (come quello che hanno i canguri), e i quokka hanno queste tasche come altre creature tra le quali i vombati, i wallaby, gli opossum e i koala. Inoltre, è anche un Macropodide, che è una classificazione data ai mammiferi marsupiali che vivono in Australia, Tasmania e Nuova Guinea.

Sei confuso da tutte queste etichette? Non ti preoccupare. Sono soltanto diversi livelli della famiglia scientifica del quokka. Ecco un dettaglio completo:

  • Classe: mammiferi 
  • Sottoclasse: Marsupialia
  • Ordine: Diprotodontia
  • Famiglia: Macropodidae (mammiferi marsupiali che vivono in Australia, Tasmania e Nuova Guinea)
  • Genere: Setonix 

Sono tantissime le curiosità sul quokka che possiamo scoprire, ma una delle più interessanti è che lui sorride sempre: sì, è stato appunto definito “l’animale più felice del mondo”. Non smette mai di essere allegro, anche quando ce ne sono ben poche di ragioni. Per questo motivo è importante scoprire tutte le curiosità sul quokka che riusciamo a reperire. Chissà che non nascondano la ricetta per la vera felicità. Al momento ne avremmo tutti un gran bisogno.

Curiosità sul quokka: le cose da scoprire per imparare ad essere felici (come lui)

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: uno degli animali più teneri del pianeta (Foto Unsplash)

Con le loro guance rotonde e i sorrisi felici, i quokka sono stati soprannominati “gli animali più teneri del pianeta”, o comunque vengono considerati tra i più carini. Mangiano fiori e portano i loro cuccioli dentro a dei marsupietti. Sono adorabili.

Questi strani animali hanno persino preso il controllo dei social media grazie a #QuokkaSelfies, l’hashtag che è diventata l’ultima tendenza su Instagram.

Dietro i loro piccoli nasi sniffanti, tuttavia, ci sono alcune curiosità sul quokka che potrebbero sorprenderti. Ad esempio, sapevi che potrebbe estinguersi da un momento all’altro? Sapevi che questi animali sono originari di un solo posto nel mondo e che i loro habitat stanno rapidamente diminuendo?

Diamo un’occhiata ad alcuni fatti e curiosità sul quokka, che potrebbero esserci utili per comprendere meglio perché sembrano sempre così felici.

1. Il suo aspetto

La prima curiosità sul quokka: è un piccolo animale a quattro zampe ricoperto di pelliccia. Appartengono alla stessa famiglia dei canguri e hanno delle tasche addominali per trasportare i loro piccoli. Sebbene sia molto più piccolo dei canguri; il quokka ha le dimensioni di un gatto domestico.

Hanno facce strette, orecchie rotonde, grandi nasi e minuscole zampe. Le loro code sono corte e magre. Sono quasi sempre di colore marrone o di sfumature simili.

Una delle caratteristiche più distintive del quokka è il suo sorriso. Conosciuto come “l’animale più allegro del mondo”, il quokka ha un’espressione perennemente felice sul viso. Può variare da un piccolo sorriso a un sorriso a trentadue denti, ma è sempre lì ed è sempre il più carino.

I quokka sono delle dimensioni di un felino domestico o di un cane di piccola taglia. I loro corpi misurano tra quaranta e i cinquantatré centimetri di lunghezza e le loro code sono generalmente lunghe venticinque centimetri all’incirca.

I quokka maschi di solito pesano tra i cinque e i dieci chilogrammi circa. Le femmine sono leggermente più piccole, dai due ai quattro chili.

2. Origine del suo nome

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: il suo aspetto lascia tutti strabiliati (Foto Unsplash)

Le tribù aborigene dell’Australia sono responsabili del nome del quokka. Lo chiamavano “gwaga” o “kwaka” e altre persone adattarono il nome quokka dal loro dialetto.

Il nome scientifico del quokka è Setonix brachyurus. “Setonix” è il nome del suo genere e “brachyurus” deriva dal greco per “coda corta” (brakhús e ourá).

3. Quando venne scoperto?

Il quokka è stato scoperto più volte dagli europei in visita in Australia. La parte difficile era riconoscerli per quello che erano.

Quando un marinaio di nome Samuel Volckertzoon li trovò su un’isola sabbiosa nel 1600, li descrisse come “gatti selvatici”, nelle sue riviste.

Quando, invece, un esploratore di nome Willem de Vlamingh si imbatté in loro alcuni decenni dopo, li scambiò per “topi giganti” e chiamò l’intera isola come loro.

Rottnest Island si chiama così proprio per questo motivo: grazie alla frase olandese per “nido di topo”, e quel nome è valido ancora oggi. Che nome affascinante per un’isola (tono sarcastico).

Samuel Volckertzoon pensava che fossero gatti nel 1658. Willem de Vlamingh decise che erano topi nel 1696. Ciascuno, guardando un quokka, vede solamente ciò che vuole vedere. Dunque, cos’è lui per te?

Tecnicamente, ci siamo resi conto per la prima volta della loro esistenza come specie a sé soltanto di recente. Non possiamo quindi ritenere il 1658 come la data della loro effettiva scoperta.

4. Quali sono le sue capacità?

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: è in grado di fare alcune cose davvero inaspettate (foto Unsplash)

Le curiosità sul quokka includono anche le loro innumerevoli capacità: sa nuotare, ad esempio, ma non lo troverai molto spesso mentre esegue una specialità atletica in acqua.

Trascorrono la maggior parte del loro tempo sopra ad alberi e arbusti e la loro casa principale, Rottnest Island, può stare lunghi mesi senza pioggia.

Ci sono momenti in cui l’acqua dolce è così scarsa che il quokka può rimanere idratato soltanto attraverso i nutrienti delle piante.

I quokka adorano arrampicarsi sugli alberi. Possono salire fino a due metri, il che è abbastanza buono per le loro dimensioni. È come un gatto che sale sulla parte superiore di una porta.

I quokka non ciondolano. Questo è probabilmente un malinteso che deriva dal loro nome. Ma non hanno nulla a che fare con le anatre e non emettono alcun suono stridulo come le oche.

5. Il suo carattere speciale

I quokka sono creature amichevoli e disponibili. Sono abituati ai turisti, quindi hanno poca paura del contatto umano e si avvicineranno talmente tanto alle persone che esse si meraviglieranno di loro. Questo è il modo in cui i visitatori dell’isola di Rottnest sono in grado di posare per così tanti “selfie quokka”.

Detto questo, i quokka possono anche diventare leggermente più aggressivi, se messi alle strette. Non hanno paura di mordere, quando si sentono minacciati. E hanno potenti zampe posteriori che possono essere utilizzate per calciare con la stessa facilità con cui balzano in aria.

Nemmeno a loro piace essere toccati e “spupazzati”, e il governo australiano ha delle regole rigide in merito: quindi provare ad accarezzare un quokka potrebbe comportare lesioni e multe. Per dirla in altro modo, i quokka potrebbero essere amichevoli, ma non sono addomesticati. Sono ancora animali selvaggi. Per questa ragione, nonostante la loro infinita bontà, è assolutamente illegale avere qualsiasi contatto con loro.

L’isola di Rottnest è solamente a circa sette miglia di distanza dal continente, e oltre diecimila esemplari la chiamano a casa, quindi è facile arrivare a vederne uno.

Come abbiamo già detto, tuttavia, ci sono molte regole per interagire con i quokka. Non ti è permesso accarezzarli o dar loro da mangiare. E cercare di trasportarli ovunque è un crimine gravissimo. È severamente vietato portare un quokka fuori dal paese.

I residenti o i visitatori che infrangono queste regole possono affrontare qualsiasi cosa, dalle multe al carcere, e il governo australiano può essere piuttosto duro nel farle rispettare. Di conseguenza è anche estremamente illegale comprare o adottare una di queste creature come animale domestico.

Questa normativa è in vigore per proteggere questi animali. Ma per quanto riguarda i quokka, non esistono prove che essi temano in alcun modo gli esseri umani. Se i quokka hanno mai avuto paura di noi, quel tempo è ormai passato. Sono abituati a riconoscere i turisti come parte della loro vita quotidiana.

6. Stile di vita

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: i loro rituali di accoppiamento e il concepimento sono singolari (Foto Unsplash)

Le curiosità sul quokka sono davvero tante, a cominciare dal loro stile di vita.

Innanzitutto, la durata media della vita di un quokka è di dieci o quindici anni. Vivono più a lungo in cattività che in natura, ovviamente.

I quokka vivono all’interno di colonie, ma non socializzano davvero tra loro. Ad esempio, non si governano né giocano insieme.

Vivono vite solitarie che si incrociano per ragioni alimentari e di sicurezza.

I quokka sono erbivori che mangiano erbe, foglie, arbusti e piante. Uno studio ha suggerito che il loro cibo preferito è la Guichenotia ledifolia, un tipo di fiore bianco-viola.

Non ci sono prove che suggeriscano che i quokka si accoppino per la vita, ma sono noti per tornare agli stessi compagni per diversi cicli di riproduzione consecutivi, quindi non si oppongono alla monogamia. Sembra essere una questione di convenienza più di ogni altra cosa. Ricorda che sono creature solitarie che vivono principalmente insieme per la sopravvivenza, piuttosto che per qualsiasi desiderio di compagnia.

I quokka fanno un cucciolo alla volta. Dal momento che sono una specie di mammiferi, un parto, anche singolo può risultare parecchio impegnativo e il bambino avrà bisogno di essere allattato dopo la sua nascita.

I baby quokka sono versioni in miniatura dei loro genitori e vanno in giro nella custodia della madre fino a quando non sono abbastanza grandi da potersi difendere da soli. Non è raro vedere bambini che tirano fuori dalla tasca le loro piccole teste paffute, mentre la loro mamma salta da un posto all’altro.

Per quanto riguarda il ciclo della loro vita, una femmina di quokka partorirà un bambino singolo dopo averlo portato in grembo per circa un mese. Quindi lo allatterà e lo porterà nella sua tasca per altri sei mesi. A sei mesi, il “joey” (come vengono chiamati anche i cuccioli di canguro) sarà incoraggiato a lasciare la sicurezza della custodia. Inizierà a non avere più neppure bisogno del latte materno, mentre impara a procacciarsi il cibo. A dieci o a dodici mesi, il joey sarà considerato indipendente e non si baserà più sulla mamma. Potrebbe rimanere vicino in quanto membro appartenente a una colonia, ma sarà un adulto maturo e solitario.

I quokka maschi difenderanno la loro compagna incinta, ma non hanno nulla a che fare con la mamma o il bambino dopo la sua nascita.

I quokka sono noti per i loro alti tassi di riproduzione. Maturano rapidamente e possono dare alla luce un cucciolo anche due volte all’anno: quindi in un periodo di dieci anni potrebbero produrre dai quindici a venti cuccioli.

Non sono vincolati dalle stagioni degli amori, anche se è più comune che i quokka si riproducano tra i mesi di gennaio e marzo.

I quokka non hanno veri e propri rituali di corteggiamento, ma è la femmina che decide se vuole accoppiarsi. Un maschio si avvicinerà a lei e farà conoscere il suo interesse e, se lei lo restituisce, inizierà a governarlo come un segno di accettazione. Se lo rifiuta, il maschio dovrà andare a cercare un’altra femmina.

I quokka sono capaci di qualcosa chiamato diapausa embrionale o “impregnazione ritardata”. In poche parole, una femmina può accoppiarsi con un maschio, ma ritardare lo sviluppo del suo uovo fino a quando le condizioni diventano favorevoli per crescere un figlio. È una sorta di strategia di riproduzione naturale che le impedirà di spendere energia e risorse per allevare gioie che non sopravviveranno.

Ad esempio, ci sono alcune quokka femmine che si accoppiano di nuovo subito dopo il parto, ma si ostineranno a non avere il secondo figlio fino a quando non vedranno se il loro primo joey sopravvive.

In tal caso, l’embrione si disintegrerà e il secondo cucciolo, per necessità, non esisterà mai. Se il primo joey muore, tuttavia, l’embrione si impianterà e svilupperà naturalmente per creare un rimpiazzo.

Nonostante la loro natura dolce e amichevole, i quokka hanno un istinto di sopravvivenza che è decisamente brutale: se una madre viene inseguita da un predatore, sacrificherà il suo bambino per salvarsi.

In realtà non lo lancerà, ma lo espellerà dalla sua tasca e il bambino si agiterà a terra e farà rumore, in modo tale da attirare il predatore.

Probabilmente puoi indovinare cosa succede dopo. È un istinto piuttosto brutto per una creatura così carina, ma questa è la natura. Se la mamma non lo facesse, probabilmente sarebbe catturata e uccisa con il bambino ancora nella sua tasca. Questa cosa farebbe accapponare la pelle anche alle persone dal cuore meno tenero.

7. Abitudini

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: ha sul serio delle strane abitudini (foto Unsplash)

Un’altra curiosità sul quokka è questa: non fa molto rumore. Non hanno chiamate o canzoni per comunicare con altri del loro genere e non ringhiano quando sono minacciati. Potrebbero emettere suoni involontari di paura o panico quando sono in difficoltà, ma questo è tutto.

I quokka sono animali notturni, nel senso che il loro istinto naturale è dormire durante il giorno e andare a caccia di notte. Tuttavia, troverai molti quokka attivi nelle ore diurne. Sanno che hanno maggiori possibilità di essere nutriti illegalmente dai turisti, se si aggirano in luoghi affollati a mezzogiorno.

Il quokka è originario dell’Australia. La sua popolazione più numerosa è sull’isola di Rottnest, ma ci sono anche piccoli gruppi sull’isola calva e nell’Australia continentale. Questi sono gli unici posti al mondo in cui puoi trovare i quokka selvatici.

I quokka vivono sugli alberi, su degli arbusti, in mezzo alle paludi e in altre aree con fitta vegetazione. A loro non piace stare troppo esposti, in spazi ampi e aperti. Preferiscono ambienti in cui possono nascondersi dai predatori o rifugiarsi dagli elementi, quando necessario.

8. Rischiano di scomparire da un momento all’altro

I quokka sono vulnerabili a gatti, cani, volpi, dingo e serpenti. I loro predatori naturali sono i rapaci e i dingo, ma il resto è stato introdotto nel loro ambiente nel tempo.

Di fronte a un predatore, il primo istinto del quokka è fuggire. Possono saltare ad alta velocità per le loro dimensioni e possono immergersi nelle tane più profonde e arrampicarsi sui rami per cercare di far perdere le loro tracce.

La cosa che li ha resi famosi, per quanto riguarda questo argomento, è sicuramente la crudele freddezza delle mamme opportuniste, durante la fuga; ma c’è dell’altro.

Se sono messi alle strette, i quokka combatteranno con le unghie e con i denti per sopravvivere. Possono mordere con i denti e graffiare con gli artigli, e le loro potenti zampe posteriori sono buone per calciare. Sono solo le loro piccole dimensioni a condannarli. Rispetto a un dingo o persino a un cane, i quokka non possono competere con animali più grandi.

I quokka sono ritenuti “creature vulnerabili” dalla IUCN e dal Dipartimento australiano per l’ambiente e l’energia. Non sono del tutto in pericolo, ma i numeri della loro popolazione stanno diminuendo. La IUCN stima che ci siano tra i settemila e cinquecento e i quindicimila adulti maturi in natura. La stragrande maggioranza è sull’isola di Rottnest. C’è anche una popolazione protetta sull’isola calva e ci sono alcune colonie sparse anche nell’Australia continentale.

La più grande minaccia ai quokka è la deforestazione. Gli umani stanno abbattendo alberi per costruire città; i cambiamenti climatici stanno avendo effetti a catena su vegetazione, erosione e precipitazioni. Nel 2015, un incendio nell’Australia occidentale ha decimato il 90% della popolazione locale di quokka. Il loro numero è passato da cinquecento a trentanove in un solo colpo. E dopo l’ultimo grande incendio, all’inizio di quest’anno, le cose sono addirittura peggiorate. Demograficamente sono stati decimati.

Un’altra grande minaccia per i quokka sono gli umani. Le persone non riescono a resistere al tentativo di dar loro da mangiare, accarezzarli, coccolarli e persino catturarli. E il più piccolo boccone di cibo per esseri umani può avere conseguenze a lungo termine per la loro salute.

Ci sono stati anche casi di crudeltà verso gli animali nei confronti dei quokka. Dal momento che sono una parte così importante della vita sull’isola di Rottnest, le persone si prendono delle libertà illecite con loro. Un uomo è stato incarcerato per avere lanciato un quokka da una barca: il motivo era che voleva dimostrare che i quokka nuotano. Un altro uomo ha fatto notizia per aver versato della vodka in gola a un quokka; un altro si è messo nei guai dopo aver filmato un amico che inseguiva e scalciava un quokka spaventato.

Riesci a credere che le persone possano essere così orribili con la natura?

9. La curiosità sul quokka più importante: perché sorride?

Curiosità sul quokka
Curiosità sul quokka: il motivo per cui sorride sempre è … (Foto Unsplash)

I quokka sono spesso chiamati “l’animale più felice della Terra” per via dei loro grandi sorrisi e della loro natura amichevole. Tuttavia, è importante ricordare che sono ancora animali selvatici. Possono mordere e possono diventare aggressivi, quando combattono contro i loro predatori o quando si sentono minacciati.

I maschi formano spesso gerarchie sociali in base alle dimensioni e al dominio. Le femmine abbandoneranno persino i loro bambini se la situazione lo richiede. La vita di un quokka non è facile solo perché lo vediamo sorridere.

Sono famosi per le loro bocche sempre allegre, ma qual è il vero motivo per cui hanno quell’espressione gioiosa stampata perennemente sul viso?

La risposta è semplice: in poche parole, non lo sappiamo. Non c’è nulla nella loro bocca o struttura della mascella che necessita di sorridere. La maggior parte degli esperti concorda sul fatto che è solo una stranezza della specie. Come i delfini, i quokka hanno semplicemente un sorriso naturale. Altri animali con sorrisi naturali sono, ad esempio, le tartarughe mata mata e gli assolotti.

Curiosità sul quokka: l’ultima cosa davvero importante da conoscere

 

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Abbiamo dunque imparato che non c’è alcun motivo che spieghi perché i quokka sono sempre molto sorridenti, nonostante le avversità. E forse è proprio questo il vero insegnamento che ci possono dare: sorridere in faccia a tutto ciò che ci va male nella vita è la migliore terapia per diventare persone felici.

Una cosa che, però, obiettivamente può migliorarci la giornata è riuscire a catturare una foto ricordo in compagnia di questo fantastico animaletto peloso. Come?

Ecco le istruzioni per riuscire a farsi il selfie perfetto insieme a un quokka tutto allegro, in modo legale per evitare di finire segregati in un carcere australiano.

  • Non toccare il quokka. La legge australiana non ti consente di accarezzarli, toccarli, abbracciarli, coccolarli o tenerli tra le braccia per una foto. Sono completamente intoccabili. Se vuoi una buona foto, dovrai essere paziente e lasciare che il quokka venga da te.
  • Non dar loro da mangiare. Come si ottiene l’attenzione di un quokka per un’inqiadratura? Alcune persone li tentano con delizie, ma questo è sia illegale che immorale. Abbiamo già parlato delle conseguenze dell’alimentazione dei quokka selvatici. Non ucciderli per il gusto di un selfie.
  • Fai attenzione con il tuo flash. I quokka sono facilmente sorpresi; è il loro istinto di animali da preda. Se hai un flash luminoso sulla tua fotocamera, potresti ottenere solo uno scatto, prima che il quokka ti prenda a ceffoni.
  • Abbassati al loro livello. Non stare sopra il quokka. Accovacciati invece per un selfie all’altezza dei suoi occhi. Il quokka sarà molto più a suo agio con la tua presenza se non incombi su di lui come un grande uccello rapace. Avrebbe molta paura di te, altrimenti.
  • Non forzarlo. Potrebbe essere necessario tentare la fortuna con diversi quokka, prima di trovarne uno che rimarrà fermo per una foto. Potrebbe essere necessario riempire un’intera scheda di memoria prima di ottenere quel perfetto sorriso frontale. Questa è una di quelle volte in cui è necessario ricordare che il quokka è un animale selvatico e gli animali selvatici non collaborano sempre con i fotografi. Ricorda sempre che la pazienza è la virtù di chi ama davvero gli animali.

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Simona Strani