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Curiosità sullo scarabeo, un meraviglioso insetto dalla storia millenaria

ULTIMO AGGIORNAMENTO 12:17
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È dell’insetto più bello del mondo, grazie al suo aspetto simile a una gemma e ai suoi colori. Sono tantissime le curiosità sullo scarabeo da scoprire.

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: l’insetto più bello del mondo (Foto Unsplash)

In genere è vero, le persone non amano particolarmente gli insetti, gli scarafaggi sono più o meno disprezzati e i vermi sono buoni solamente per la pesca. A volte, però, capitano delle eccezioni, come nel caso dello scarabeo.

Lo scarabeo non è l’unica creatura interessante del mondo degli insetti, né la più bella, sebbene possa competere tranquillamente in un concorso di bellezza. Questo animale dalla forma strana, molto simile a quella di una pietra preziosa, e dai colori spesso intensi e sgargianti è interessante non (soltanto) per il suo aspetto fisico, ma per la sua incredibile storia, gli importanti ruoli ricoperti nei secoli e nelle varie culture, la mitologia e le leggende ad esso legate.

Le curiosità sullo scarabeo sono davvero tante, innumerevoli anzi. Quello che possiamo scoprire su questo animale potrebbe riempire le pagine di un’intera enciclopedia, e non è una battuta.

La maggior parte delle cose che attualmente sappiamo, le abbiamo studiate a scuola o, alla meno peggio, le avremo scoperte grazie alla televisione. Una delle curiosità più succose è che lo scarabeo, talmente bello da togliere il fiato, è stato persino venerato come una divinità.

Se siete curiosi di sapere cos’altro nasconde questo piccolo insetto e quali sono i suoi segreti, come vive la sua esistenza e perché lo riteniamo tanto curioso, continuate a leggere.

Curiosità sullo scarabeo: tutto quello che c’è da sapere su questo insetto incredibile

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: parliamo di un insetto davvero incredibile (Foto Unsplash)

Vi è mai capitato di passeggiare per i boschi? Quando si cammina in mezzo alla foresta, percorrendo sentieri già battuti, ma non di frequente, immersi totalmente nella natura incontaminata, vicino alle montagne e ai luoghi dove l’uomo non abita o è presente solamente in minima parte, allora si possono vedere e sentire cose straordinarie. Una di queste è lo scarabeo.

Camminando ai piedi del Monte Bianco, dove gli sciatori e le famiglie in cerca della settimana bianca perfetta vanno a trascorrere le vacanze estive, si possono comunque incontrare creature che in città è quasi impossibile vedere. La maggior parte della fauna di quei luoghi è molto riservata e, sebbene sia presente in gran numero (gli animali sono i veri padroni di casa, da quelle parti), la si può notare soltanto inoltrandosi nei sentieri boscosi, quelli che portano fino alla cima delle montagne. Là è pieno di insetti particolari, compresa una certa varietà di scarabeo, il maggiolino verde (al sud noto come “matronola”).

Oltre il celebre maggiolino, però, le varietà di insetto che appartengono alla famiglia dello scarabeo sono davvero tante, quasi tutte apprezzate e ammirate.

Curiosità sullo scarabeo: caratteristiche biologiche

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: può essere di molti colori (Foto Unsplash)

Gli scarabei sono una famiglia di insetti mimetici diversificata che si trova in ogni parte del mondo tranne che negli oceani e in Antartide. Esistono circa trentamila specie di scarabei che comprendono circa il dieci percento di tutti i coleotteri noti.

L'”insetto di giugno” (nome scientifico “Amphimallon solstitiale”) che vola ininterrottamente alla luce del sole, di fronte alla tua finestra, è un tipo di scarabeo. Il coleottero giapponese che adorna il tuo giardino? Anche lui è uno scarabeo. Gli enormi scarabei rinoceronti dell’America centrale e meridionale fanno parte della stessa famiglia. E forse il membro più famoso della famiglia, lo scarabeo sacro, era in realtà adorato dagli egiziani come l’incarnazione del dio del sole Khepri.

La maggior parte degli scarabei è di colore nero monotono o marrone. Ma molte varietà, in particolare quelle tropicali, esplodono con colori vivaci e modelli intricati. Ci sono persino specie iridescenti e alcune con una lucentezza metallica dall’aspetto davvero innaturale.

Gli scarabei sono generalmente di forma ovale e robusti, di dimensioni variabili da minuscoli a grandissimi. Il più piccolo cresce fino a circa 0,08 pollici mentre lo scarabeo Ercole può raggiungere un palmo che copre 6,7 pollici di lunghezza.

Le diete di questi coleotteri variano da specie a specie. Alcuni consumano piante vive e sono considerati parassiti agricoli. Alcuni mangiano frutta, funghi, carogne o insetti. C’è anche una varietà che sussiste grazie al muco lasciato a terra dalle lumache.

Ma la dieta più nota è consumata dagli scarabei, chiamati scarabei stercorari. Questi coleotteri sopravvivono interamente ai nutrienti non digeriti nei rifiuti di erbivori come pecore, bovini ed elefanti. Lo scarabeo sacro egiziano è uno scarabeo stercorario.

Gli scarabei stercorari hanno un acuto senso dell’olfatto che consente loro di affinare il loro cibo preferito e utilizzare parti della bocca specializzate per estrarre umidità e sostanze nutritive dai rifiuti. Alcune specie vivono semplicemente nello sterco, mentre altre formano palle di sterco perfettamente sferiche, che rotolano con le zampe posteriori, spesso su grandi distanze, in un posto dove possono seppellirlo. Le femmine piantano un singolo uovo in una palla di sterco dove matura dalla larva allo scarabeo completamente formato, alimentandosi di rifiuti. Poiché trasferiscono così tanti rifiuti nel sottosuolo, gli scarabei stercorari sono considerati essenziali per il controllo delle malattie e dei parassiti del bestiame.

Non fanno parte del gruppo di animali in via d’estinzione, sono davvero tanti, sebbene gli uomini siano dei veri e propri predatori per loro e spesso vengano cacciati dalle loro tane.

Curiosità sullo scarabeo: le credenze e la scienza

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: la scienza, come le religioni, lo definiscono straordinario (Foto Unsplash)

L’immagine classica che abbiamo dello scarabeo stercorario è quella di lui intento a rotolare goffamente una palla di cacca grande più volte rispetto alle sue dimensioni. Per formare queste palline le staccano dallo sterco di un animale con le loro teste a scalpello. La forma delle teste varia da specie a specie: un tipo di scarabeo stercorario in Perù ha abbandonato la cacca a favore dell’uso dello scalpello per decapitare i millepiedi. Scolpendo e modellando con le loro gambe fino a quando non ha un pacchetto incredibilmente sferico, lo scarabeo pianterà quindi la testa e le zampe anteriori nello sporco e inizierà a spingere il premio insieme alle sue zampe posteriori.

È stato proprio questo comportamento a catturare l’attenzione degli antichi egizi. Secondo l’entomologo Yves Cambefort nel suo saggio “Scarabei come simboli religiosi”, lo scarabeo, così pensavano gli egiziani, rotola lungo il prato, proprio mentre il sole emerge, e svanisce con la fine del giorno. Così come fa il loro dio solare Khepri, una figura umanoide con la faccia di uno scarabeo stercorario, rotola la stella (il Sole) attraverso il cielo, la seppellisce al tramonto e la tira fuori dall’orizzonte orientale all’alba. Quindi per loro la pallina di cacca e il sole erano la stessa identica cosa.

Una delle curiosità sullo scarabeo è che questo insetto conosce le stelle

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: conosce bene le stelle (Foto Unsplash)

Stranamente, queste creature hanno davvero impressionanti poteri celesti. Gli scarabei stercorari, come ogni scarabeo, sono incredibili navigatori che, in realtà, usano il sole come guida per spostare le loro palline. Rotolando la palla di sterco, lo scarabeo si fermerà periodicamente, salirà in cima al suo premio, si guarderà intorno per orientarsi, scenderà e inizierà a spingere di nuovo la palla.

È tutta una questione di efficienza. Poiché attorno agli escrementi animali non c’è mai un solo scarabeo, ma una vera e propria folla affamata (come l’agglomerato di gente che corre a fare la fila al supermercato). Gli scarabei devono muoversi rapidamente con i loro beni o rischiare un attacco. Combatteranno ferocemente con le loro palle di cacca e, esilaranti, si lanceranno a vicenda come lottatori che si lanciano sul ring. Quindi, usando il sole come punto di riferimento, anziché qualche altro metodo per orientarsi, lo scarabeo stercorario può garantire una fuga frettolosa seguendo un percorso perfettamente dritto verso una tana.

Ma i loro poteri di navigazione possono lasciarci ancora più strabiliati. Quando il sole tramonta, gli scarabei stercorari possono usare la luna per orientarsi. E se la luna non si vedesse? Nel 2013 gli scienziati sono usciti in una notte senza luna e hanno messo dei cappelli su alcuni scarafaggi per oscurare la loro visione e hanno scoperto, piuttosto incredibilmente, che le creature sanno usare la Via Lattea per orientarsi, l’unica istanza conosciuta nel regno animale. Senza i cappelli, infatti, gli insetti si orientavano perfettamente. Metti un adorabile cappellino su uno scarabeo stercorario e vedrai che inciamperà come un ubriacone.

Il modo in cui si riproducono è forse la curiosità sullo scarabeo più bizzarra

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: adorato come una divinità (Foto Unsplash)

Quindi forse lo scarabeo stercorario è più una divinità solare: ha più dimestichezza con gli astri e i vari corpi celesti di quanto persino gli egiziani avessero calcolato. Ma al di là dell’adorabile simbolismo religioso e di tutto ciò, gli egiziani si sbagliavano sicuramente sui metodi di riproduzione dello scarabeo stercorario. Secondo Cambefort, gli egiziani compresero che la palla di sterco era stata modellata dallo scarabeo maschio per funzionare come una specie di guscio d’uovo, quindi i maschi in realtà non avevano bisogno di femmine. Potevano semplicemente iniettare il loro seme nella pallina di sterco e lasciarlo lì a fecondare non si sa come.

A causa di questo strano ciclo riproduttivo, lo scarabeo non rappresentava solamente un simbolo del sole per gli egiziani, ma della vita stessa: un vecchio scarabeo scompare sottoterra ed emerge di nuovo completamente ringiovanito. Di conseguenza, il popolo egizio si adornava ossessivamente con amuleti di scarabei, sia nella vita che nella morte. In effetti, secondo Cambefort, centinaia di migliaia di questi manufatti sono stati ritrovati tra gli scavi in Egitto.

Questa scoperta egiziana su come nascano gli scarabei ricorda in realtà una teoria estremamente errata riguardo alla generazione spontanea, che in Occidente ebbe origine con gli antichi Greci e restò come conoscenza comune fino a quando Louis Pasteur non la smascherò nel XIX secolo (ancora più indietro, i babilonesi pensavano che i vermi si generassero dal fango intorno al letto del fiume). Si pensava che alcune creature apparissero da sole, senza sesso. Un chimico del diciassettesimo secolo, per esempio, sosteneva che si poteva creare i topi con grano e camicie sudate, oppure gli scorpioni con foglie di basilico poste tra due mattoni. Non si capisce come possa essere venuta loro questa strana idea.

Gli egiziani hanno pensato, appunto, che lo scarabeo si auto-riproducesse, guardando alcuni di questi insetti emergere da dentro i loro covi di sterco. Gli scarabei maschi e femmine rotolano spesso insieme la palla di sterco (cosa non si fa per amore?), scavano una bella buca, la lasciano cadere e la coprono. Sotto terra, la femmina rielaborerà lo sterco a forma di pera, lasciando la parte superiore vuota, dove inserisce le sue uova. Quando le larve si schiudono, hanno più che abbastanza da mangiare e, alla fine, si accoppiano prima ancora di emergere alla luce del giorno.

Ed è questo comportamento che rende lo scarabeo stercorario così fondamentale per tanti ecosistemi. Ciò è particolarmente vero tra i grandi branchi dell’Africa, che lasciano cadere una quantità sbalorditiva di escrementi. Gli scarabei stercorari sono più che felici di raccogliere piccoli pezzi e rotolarli in giro, distribuendo il fertilizzante in modo più uniforme tra le pianure. Seppellire gli escrementi ha anche l’ulteriore vantaggio di rimuovere una scorta di cibo per le mosche, aiutando a tenere sotto controllo le loro popolazioni.

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: una meraviglia della creazione (Foto Unsplash)

Quindi l’umile scarabeo stercorario merita in tutto e per tutto il culto ricevuto dagli antichi egizi. Perfino i Greci lo misero su un trono, sostenendo che era il re dei mitici pigmei, una razza di piccoli popoli in costante guerra con le gru (gli uccelli, non i macchinari), e arrivarono al punto di associarlo al padre di tutti gli dei dell’Olimpo, Zeus.

Più tardi nel 1600, il gesuita Atanasio Kircher affermò che la frase del discorso di re David nel Salmo 22:6 che invocava i lamenti che Gesù avrebbe recitato sulla croce (Ma io sono un verme, nullità tra gli uomini), potesse in realtà contenere la parola “scarabeo”, al posto di “verme”. Anche nell’alchimia, Kircher credeva che lo scarabeo fosse utilizzato come materia prima: era considerato una sostanza necessaria per creare la pietra filosofale, che avrebbe potuto trasformare metalli come argento e ferro in oro.

Quindi, no, gli scarabei stercorari non rotolano il sole attraverso il cielo o si riproducono senza sesso o dominano su piccoli esseri umani, e oggi sono sicuramente seccati per il loro stile di vita. Ma il mondo sarebbe molto meno bello senza di loro.

Curiosità sullo scarabeo: 15 fatti interessanti da conoscere su questo insetto

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: ha un aspetto meraviglioso (Foto Unsplash)

Alla famiglia dello scarabeo, come abbiamo già detto, appartengono tantissime varietà d’insetto (in genere, le più carine). Si possono trovare davvero dappertutto, eccetto che nei luoghi più freddi e inospitali della Terra. Gli scarabei stercorari abitano le fattorie, le praterie, le foreste e i deserti, ma di solito evitano le zone con condizioni climatiche estreme. Alcune specie di scarabei sono classificate come parassiti agricoli. La perdita dell’habitat e la raccolta incontrollata di scarabei selvatici sono le principali minacce per la loro sopravvivenza. Fortunatamente, la popolazione mondiale di scarabei è ancora grande e stabile.

Ecco, alcune curiosità sullo scarabeo che forse non conoscevate, ma che rendono davvero interessante questo insetto.

Fatto #1

Lo scarabeo può essere piccolo quanto una briciola di pane e grande quanto un intero dito indice. Lo scarabeo Golia, con i suoi centoquindici chili, si aggiudica il primato di insetto più pesante del mondo.

Fatto #2

La maggior parte delle specie di scarabei scarabei sono di colore nero o marrone. Le specie tropicali sono generalmente colorate e coperte da numerosi segni. Il corpo di alcune specie di scarabei presenta una lucentezza metallica.

Fatto #3

Gli scarabei scarabei hanno un corpo pesante di forma ovale e tre paia di zampe. Le elitre, chiamate “Forewings” in inglese, sono lai dure e ben lucidate (proteggono lo scarabeo dai predatori).

Fatto #4

I corpi degli scarabei stercorari erano simboli militari nell’antica Roma, mentre gli antichi egizi li scolpivano e coloravano, per usarli come gingilli e fermacarte.

Fatto #5

I maschi della maggior parte delle specie di scarabei stercorari hanno corna prominenti. Sono utilizzati per la lotta (per la protezione del cibo e del partner) e per scavare i buchi nel terreno.

Fatto #6

La testa dello scarabeo porta antenne che terminano con tre punte appiattite. Queste piastre possono essere disposte a forma di mazza o smazzate (quando lo scarabeo raccoglie informazioni sensoriali dall’ambiente che lo circona).

Fatto #7

Gli scarabei stercorari hanno zampe anteriori larghe e piatte con bordi seghettati progettati per scavare il terreno. A differenza degli arti anteriori, le zampe posteriori sono lunghe e sottili.

Curiosità sullo scarabeo
Curiosità sullo scarabeo: ama la natura e soprattutto mangiarla (Foto Unsplash)

Fatto #8

La maggior parte delle specie di scarabei stercorari sono creature notturne (si attivano durante la notte).

Fatto #9

La dieta dello scarabeo dipende dalla specie. Alcuni scarabei mangiano piante in decomposizione (vegetariani), mentre altri consumano solamente piante fresche (vegani). Alcuni mangiano tranquillamente e senza troppi rimorsi i millepiedi o il muco di lumaca (carnivori), ma altri non si vergognano a nutrirsi della carne di altri insetti come loro (cannibali).

Fatto #10

Gli insetti più noti sono gli scarabei stercorari, chiamati così perché raccolgono e mangiano lo sterco di vari animali al pascolo ed elefanti. Creano palle di sterco che possono essere facilmente trasportate verso i loro lontani rifugi sotterranei.

Fatto #11

Gli australiani importano scarabei per facilitare la rimozione dello sterco in eccesso dalle loro fattorie.

Fatto #12

I nemici giurati e i predatori naturali degli scarabei sono i pipistrelli, gli uccelli (come Blue jay), il rospo americano e vari rettili.

Fatto #13

Gli scarabei subiscono una metamorfosi completa. Ciò significa che attraversano quattro fasi di sviluppo:

  • uovo,
  • larva,
  • pupa,
  • insetto adulto.

Fatto #14

Le femmine depongono centinaia o migliaia di uova nei tunnel sotterranei o all’interno della palla di sterco (che funge da fonte di cibo per le larve). Lo stadio larvale e pupale si svolgono sotto terra o sotto la lettiera delle foglie.

Fatto #15

Il ciclo di vita dello scarabeo dura da un paio di mesi a pochi anni, a seconda della specie.

Inoltre, lo sapevate che anche la coccinella è uno scarabeo?

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Simona Strani