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Insetti ninja dalle capacità incredibili che neppure gli uomini hanno

ULTIMO AGGIORNAMENTO 16:43
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Alcuni animali sono in grado di fare cose che l’uomo non riuscirà mai neppure a imitare. Gli insetti ninja sono una prova della fallibilità dell’uomo.

Insetti ninja
Insetti ninja: creature dalle capacità irraggiungibili per gli esseri umani (Foto Unsplash)

Tutti gli esseri viventi sono molto belli e meritano certamente la nostra attenzione. Però dobbiamo ammettere che le capacità di alcuni riescono davvero a distinguersi dalla massa, tanto da lasciarci completamente senza fiato, a bocca aperta e con gli occhi strabuzzanti, per l’incredulità. Sì, perché forse non lo sai, ma al mondo esistono creature straordinarie quasi quanto quelle mitologiche o quelle fantastiche descritte nel manuale zootecnico del famigerato Newt Scamander. Non parliamo di roba finta che si trova solamente tra le pagine di un bellissimo libro delle favole, ma di verità, di Scienza.

Tra le bestie e gli esseri viventi più intriganti su questo pianeta, troviamo sicuramente loro, gli insetti ninja. Altro che le tartarughe mangiatrici di pizza, questi insetti sono capaci di fare cose inaudite, mai viste fare prima d’ora a nessun altro se non a loro. Appunto, come detto prima, si distinguono dalla massa, e per questo meritano di che qualcuno ne parli, dedicando a loro persino un articolo.

Se ti interessa l’argomento, ti invitiamo a continuare la lettura. Ne scoprirai delle belle sul loro conto. E, ti raccomandiamo: non scioccarti troppo.

Insetti ninja: cosa sono in grado di fare alcune specie, che l’uomo non riuscirebbe mai a imitare

Insetti ninja
Insetti ninja: esistono eccome, e la maggior parte vive vicino a noi (Foto Unsplash)

Se gli insetti fossero ninja, beh, sarebbero abbastanza bravi. Molte delle tecnologie avanzate che gli umani hanno sviluppato a scopo di combattimento, questi piccoli animaletti striscianti e zampettanti già le possiedono in natura. In alcuni casi, il loro corpo dimostra capacità che a noi non sempre sono possibili e, se siamo capaci di imitarle, è soltanto per mezzo di sofisticate macchine.

Vediamo quali sono gli insetti ninja e cosa riescono a fare che mette l’uomo in una cattiva, cattivissima luce, in confronto a loro.

La tela del ragno più resistente di quella di Spider Man

Insetti ninja
Insetti ninja: la ragnatela del ragno (Foto Unsplash)

Sebbene spesso temuti, la maggior parte dei ragni sono innocui e in realtà piuttosto impressionanti considerando la forza e la durata delle trame aggrovigliate che tessono. La seta prodotta dai ragni è da cinque a sei volte più forte dell’acciaio di alta qualità in relazione al peso ed è più forte di qualsiasi fibra naturale o sintetica conosciuta sulla Terra.

La seta di ragno è più resistente ed elastica della più resistente fibra sintetica, ossia il Kevlar, che viene utilizzato per riempire i giubbotti antiproiettile, ha dichiarato Fritz Vollrath, zoologo evoluzionista dell’Università di Aarhus in Danimarca ed esperto di seta di ragno, in un’intervista con la stampa locale del suo paese.

È anche estremamente flessibile: la seta del ragno è in grado di allungarsi fino al 140% della sua lunghezza senza rompersi, secondo John Lienhard, professore emerito di ingegneria meccanica all’Università di Houston.

Per un materiale così potente, la seta del ragno è straordinariamente leggera: un filo abbastanza lungo da circondare la Terra peserebbe meno di una saponetta, secondo “Il libro dell’ignoranza animale: tutto ciò che pensi di sapere è sbagliato”, pubblicato nel 2007 dalla Random House.

La sottile fibra proteica prodotta dai ragni, detta anche “gossamer”, ha molti scopi. Quando un cucciolo di ragno viene fuori per la prima volta da un uovo, rilascia un supporto solitario di seta, attende pazientemente di essere portato via dal vento e viene disperso in una nuova posizione dalla brezza, un processo noto come “mongolfiera”.

Quando un ragno atterra, secerne la seta per costruire ragnatele per catturare altri insetti per il cibo. Alcune specie di ragni preferiscono creare minuscole ragnatele tra le gambe e poi balzare sull’insetto con il quale sperano di preparare la cena, avvolgendo la rete attorno alla preda per bloccarla. Questo costa al ragno molto meno tempo ed energia rispetto alla costruzione di una rete ampia ed elaborata, secondo Linda Rayor, assistente professore di entomologia alla Cornell University.

Alcuni ragni usano anche il gossamer per creare nidi o bozzoli protettivi, e alcuni si sospendono su fili di seta in modo da poter percorrere distanze di almeno parecchi piedi, trasportati dal vento. E alcuni addirittura riciclano e mangiano la propria rete una volta che ha raggiunto il suo scopo.

Gli scienziati hanno da tempo cercato di comprendere i meccanismi che i ragni usano per produrre la loro seta e finora non hanno avuto successo nei tentativi di ricreare la seta nei laboratori (soltanto Peter Parker è riuscito in questa impresa). Ciò che rende la seta così difficile da ricreare artificialmente è il trucco delle sue complesse molecole proteiche e sequenze ripetitive di DNA.

Tuttavia, gli scienziati capiscono come la seta sia indurita all’interno dei ragni. Vollrath ha scoperto che i ragni induriscono la loro seta acidificandola, un metodo simile al processo utilizzato nella produzione di fibre industriali come il nylon.

Esaminando i condotti all’interno dei ragni attraverso i quali scorre la seta prima di uscire dal ragno, Vollrath ha determinato che prima di entrare nel condotto, la seta è costituita da proteine ​​liquide. Quando il liquido entra nel condotto, le cellule attirano l’acqua dalle proteine ​​della seta e l’idrogeno viene pompato in un’altra parte del condotto, creando un bagno acido, secondo un articolo di Vollrath pubblicato su “Nature”.

In questo modo, la seta non filata si trasforma da un gel in un’ultima fibra solida, mentre viene tirata attraverso le ghiandole di seta acide del ragno, chiamate “ghiandole di filatura”. I ragni possono avere da due a otto filiere, che di solito sono in coppia, a seconda della specie. Queste filiere espellono diversi tipi di seta, da appiccicoso a non appiccicoso a extra fine, a seconda di ciò che il ragno richiede in quel momento.

In matematica decisamente più bravi di Einstein

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Insetti ninja: la cicala è brava in matematica (Foto Unsplash)

Estrema pazienza, tempismo ultra preciso e una particolare intelligenza matematica aiutano le cicale a evitare furtivamente i loro nemici. Gli insetti si sviluppano sottoterra per tredici o diciassette anni, a seconda della covata. Quindi emergono contemporaneamente milioni di cicale in una data regione, così esplodono tutte in una volta e si riproducono. La loro prole viene poi seppellita e attende altri tredici o diciassette anni, affinché venga il suo turno di emergere in superficie.

Sebbene nessuno sappia come milioni di cicale riescano a sincronizzare i loro cicli di vita estremamente lunghi, è chiaro il motivo per cui lo fanno: poiché emergono così raramente, nessun predatore si è evoluto in modo specifico per sopravvivere talmente tanto per riuscire a mangiarle. E quando emergono, ce ne sono troppe per essere catturate e divorate dai predatori.

Si tratta quindi dell’insetto più intelligente di tutti, che emerge in intervalli di anni che sono numeri primi (tredici o diciassette): questo rende le cicale ancora più sfuggenti. Per definizione, i numeri primi non sono multipli di numeri più piccoli, e questa è la chiave: Molti potenziali predatori hanno cicli di vita tra i due e i cinque anni, ha spiegato l’entomologo Stephen Jay Gould in “Ever Since Darwin” (Norton, 1977). Considera un predatore con un ciclo di vita di cinque anni: se le cicale emergessero ogni quindici anni, ogni sciame verrebbe colpito dal predatore. Ciclando ogni tot di anni che è sempre un numero primo, le cicale riducono al minimo il numero di coincidenze (ogni cinque per diciassette, ossia ogni ottantacinque anni in questo caso). 

Insetti ninja immuni persino a una bomba atomica

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Insetti ninja: gli scarafaggi sono anti-radiazioni (Foto Unsplash)

Gli scarafaggi sono universalmente detestati: sono disgustosi e hanno la capacità di spaventare anche le persone più difficili.

Hanno anche, in termini evolutivi, molto successo. Questo perché sono circa trecento milioni di anni che si trovano in giro e camminano su questo pianeta, il che è molto di più di quanto tempo esistano gli umani. Inoltre, sempre più persone sono convinte che gli scarafaggi ci sopravvivranno: il motivo principale è che sono immuni quasi a tutto, comprese le radiazioni nucleari.

L’idea sembra plausibile perché gli scarafaggi sono piccoli insetti dalla corazza molto dura. Alcuni possono stare senza mangiare per oltre un mese e hanno alcune caratteristiche che li aiuterebbero a sopravvivere a una guerra nucleare molto tempo dopo che noi umani relativamente fragili abbiamo esalato i nostri ultimi respiri. Gli scarafaggi si riproducono rapidamente e in gran numero, il che fornisce un vantaggio evolutivo rispetto alle specie che si riproducono più lentamente.

Gli scarafaggi hanno anche una tolleranza più elevata per le radiazioni rispetto ad altri animali (soprattutto rispetto agli umani), anche se questo li aiuterebbe solo a sopravvivere alla contaminazione radioattiva a lungo termine che potrebbe seguire a un’esplosione nucleare. Qualunque scarafaggio nei paraggi del ground zero nucleare sarebbe disintegrato insieme a tutti noi, ovviamente. Quindi non sono affatto immuni a una bomba (vanno in mille pezzi anche loro e non hanno una S appuntata sul petto), ma le radiazioni non fanno proprio nulla e non inficiano il funzionamento del loro metabolismo.

Gli scarafaggi si adattano molto bene anche a un’ampia varietà di condizioni e sviluppano persino tolleranza e immunità ai veleni.

Quindi è giusto dire che gli scarafaggi sarebbero le uniche cose che rimarrebbero in piedi o che potrebbero continuare a vivere ancora per qualche centinaio d’anni dopo una guerra nucleare globale? Il programma “Mythbusters” di Discovery Channel ha esaminato questa teoria ampiamente ripetuta nell’episodio 97, andato in onda il 30 gennaio 2008. Il team di “Mythbusters” ha condotto test utilizzando tre serie di scarafaggi e di insetti, larve della farina e moscerini della frutta per determinare quale stava meglio, se esposto a diversi livelli di radiazione.

Hanno scoperto che, sebbene gli scarafaggi siano in grado di sopravvivere a dosi di radiazioni dieci volte superiori a quelle che sarebbero state letali per gli esseri umani, le larve della farina in realtà se la cavano molto meglio di loro. Secondo le stime del team, questo mito è stato smentito.

Tuttavia, ci sono circa quattromila diverse specie di scarafaggi, e miliardi di loro là fuori. Con così tanti scarafaggi in tutto il mondo, è possibile che alcuni possano sopravvivere a un olocausto nucleare globale, a seconda della loro esposizione alle radiazioni. Sicuramente non sono i soli insetti capaci di vivere in quelle condizioni: sarebbero in buona compagnia.

E sfidano tutte le leggi della fisica

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Insetti ninja: il bombo vola nonostante non potrebbe (Foto Unsplash)

Vuoi portare una valigia in più sull’aereo? Saranno più o meno trenta euro di differenza da pagare in più, senza sconti. Vedete, gli aeroplani sono rigidi riguardo al numero di bagagli che si possono trasportare in volo, perché complessivamente non possono mai superare un certo peso.

Le api, d’altra parte, possono stare in alto con tanto peso in più, tanto che gli entomologi una volta hanno dichiarato fisicamente impossibile il volo delle api. Oggi, tuttavia, l’intera questione di come queste piccole ali generino abbastanza forza per mantenere l’insetto nell’aria è risolta, è scritto in una delle famose ricerche di Michael Dickinson, un professore di biologia ed esperto di volo di insetti presso l’Università di Washington.

E la risposta è fantastica. A differenza delle ali degli aeroplani, che spingono l’aria verso il basso per sollevarsi, le ali delle api si agitano avanti e indietro, ha spiegato Dickinson. Lo spazzamento delle ali è un po’ come una rotazione parziale di un’elica per elicotteri e l’angolo rispetto all’ala crea vortici nell’aria che si comportano come piccoli uragani. Gli occhi di quei mini-uragani hanno una pressione inferiore rispetto all’aria circostante e tenere quei getti d’aria sopra le ali aiuta l’ape a rimanere in alto.

Volo per induzione dell’uragano? Un’abilità assolutamente ninja, se mai ce ne fosse una.

Per gli insetti ninja l’unione fa la forza

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Insetti ninja: per le locuste l’unione fa la forza (Foto Unsplash)

In un attimo, un caotico assortimento di locuste che volano in questo modo e che possono trasformarsi in uno sciame perfettamente unito. Gli scienziati non lo capiscono davvero: una teoria è che gli insetti devono percepire un cambiamento di densità che i feromoni che stanno rilasciando devono arrampicarsi fino a un punto di ribaltamento e improvvisamente formano un’unica grande forza aerea, che si muove attraverso il cielo insieme alla ricerca di un raccolto da decimare. Mentre lo sciame di locuste viaggia, sempre più membri si uniscono ai suoi ranghi.

Il vantaggio principale sembra essere che è più sicuro fare gang insieme piuttosto che provare a farlo da soli, ha affermato Stephen Simpson, ricercatore esperto in sciami dell’Università di Sidney. Quando la densità della popolazione aumenta nella misura in cui non puoi più rimanere invisibile da solo, sei più sicuro dai predatori in mezzo alla folla. Una volta che sei in mezzo alla folla, devi continuare a muoverti per trovare cibo oppure si rischia di diventare cibo.

Più efficienti della macchina di Alan Turing

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Insetti ninja: le lucciole sanno criptare e decriptare messaggi in codice (Foto Unsplash)

Il debole bagliore misterioso delle lucciole è un punto fermo della notte d’estate, ma il processo che fa illuminare questi insetti è sorprendentemente “intrigante”.

Ci sono più di duemila specie di lucciole, o bachi da lampo, e in realtà sono coleotteri alati. In genere visto solo in estate perché prosperano in ambienti caldi e tropicali, il meccanismo incandescente di una lucciola ha diversi scopi pensati appositamente per mantenerla in vita.

Le lucciole brillano anche quando sono soltanto piccole larve. Il lampo della loro pallida luce calcarea funge da avvertimento per i predatori. Molte larve di lucciola contengono sostanze chimiche sgradevoli o tossiche per gli altri animali e gli esseri umani, secondo uno studio condotto dai ricercatori dell’Università Tufts.

La luce è il risultato della miscelazione di ossigeno, un pigmento chiamato luciferina, l’enzima luciferasi, una sostanza chimica chiamata adenosina trifosfato (ATP), che fornisce energia alle cellule, secondo i ricercatori della Harvard Medical School. I cristalli di acido urico, situati nelle cellule attivate per produrre la luce, agiscono come uno strato riflettente e fanno brillare la luce lontano dal corpo di questi insetti.

Tuttavia, i motivi intermittenti dell’addome della lucciola rimangono un mistero, poiché gli scienziati non sono sicuri del fatto che i modelli siano controllati dalle cellule nervose dell’insetto o dall’apporto di ossigeno.

Ma gli scienziati sanno a cosa servono i lampi: le lucciole adulte emettono segnali intermittenti diversi per catturare l’attenzione di possibili futuri compagni. I modelli di flash variano da un breve scoppio a una lunga sequenza di lampeggi continui e diverse specie di lucciole hanno le loro successioni di luce uniche, rendendo più facile per i compagni compatibili trovarsi. In pratica, si parlano tra loro usando una sottospecie di codice Morse.

Sia le lucciole maschili che quelle femminili accendono le loro luci verdignole quando scelgono un compagno e usano le loro luci lampeggianti come mezzo per comunicare durante il corteggiamento.

Che dire del mito che tenere una lucciola alla fine la farà smettere di brillare, perché deve volare per produrre l’energia di cui ha bisogno per fare luce?

Non è vero che devono muoversi per produrre luce, ha detto in una delle sue ricerche Steven Haddock, uno scienziato che studia bioluminescenza presso il Monterey Bay Aquarium Research Institute.

Oltre alle lucciole, molti altri organismi, in particolare le creature marine, usano la bioluminescenza per la selezione sessuale, attirando prede e come mezzo per mimetizzarsi. È stato stimato che circa il novanta percento degli animali di acque profonde sono bioluminescenti, secondo lo Scripps Institution of Oceanography.

Cavalieri “dello zodiaco” dall’armatura luccicante

Orrore, orrore, orrore: come se gli scorpioni non fossero già abbastanza spaventosi, quando illuminati dai raggi ultravioletti di una luce nera, gli aracnidi corazzati brillano di un innaturale neon blu. La luce UV che colpisce questi striscianti cosi velenosi viene convertita dalle proteine ​​nei loro esoscheletri nella luce di una tonalità blu, che ovviamente risulta visibile all’occhio umano.

Gli scorpioni sono già dotati di armature, pizzicotti e pungiglioni dolorosi e velenosi, quindi bisogna chiedersi: era davvero necessario che riuscissero persino a brillare nell’oscurità? Che strano scherzo della natura è mai questo? Le domande che si porranno sicuramente in molti.

In realtà, gli aracnologi hanno trascorso ore indicibili cercando di rispondere a questa domanda. Per cosa, si chiedono, la fluorescenza dello scorpione è buona?

Alcuni dicono che il bagliore potrebbe aiutare gli scorpioni a trovarsi: la loro colorazione color terra li rende altrimenti difficili da individuare nel deserto. Altri pensano che lo facciano per abbagliare la preda. In alternativa, l’effetto di conversione della luce potrebbe fungere da protezione solare. Dopo un’indagine sperimentale, tuttavia, nessuna di queste ipotesi regge davanti alle prove (che mancano), portando alcuni aracnologi a ipotizzare che la fluorescenza dello scorpione non abbia alcuna funzione. Forse, dicono, è solo un fatto casuale di evoluzione.

L’aracnologo della California State University Carl Kloock la pensa diversamente. Negli ultimi mesi, Kloock e i suoi colleghi hanno iniziato a svelare il mistero del perché gli scorpioni brillino.

Potrebbero usare i raggi UV come un modo per determinare se venire o meno in superficie a cercare prede, in base ai livelli di luce, ha detto Kloock alla stampa quando è stato intervistato per le sue ricerche molto interessanti sull’aracnide.

Gli scorpioni sono creature notturne. Aborriscono il calore e gli effetti evaporativi della luce solare e si scopre che evitano anche la luce UV. In un recente numero del “Journal of Arachnology”, il team dello Stato di Cal ha riferito che gli aracnidi regolano il loro livello di attività in base alla quantità di raggi UV su di essi. Quando sono irradiati dai raggi UV, sono meno attivi di quando le luci sono fioche.

A questo punto, il mio pensiero sul perché risponderebbero ai raggi UV è che esiste un componente UV al chiaro di luna, ha scritto Kloock in un’e-mail. Se gli scorpioni hanno fame, ha spiegato, usciranno e cacceranno indipendentemente dai livelli di luce. Ma se sono saziati, le ricerche mostrano che tendono a rimanere nascosti nelle notti illuminate dalla luna, specialmente durante il periodo della luna piena. La fluorescenza può far parte del meccanismo mediante il quale gli scorpioni rispondono al chiaro di luna, ha scritto Kloock. Nel frattempo, l’esperto sta preparando un esperimento di follow-up per testare l’idea direttamente sul campo.

Forse, con grande soddisfazione degli scienziati che studiano gli scorpioni di tutto il mondo, alla domanda sul perché gli scorpioni si illuminano alla luce UV potrebbe finalmente ricevere una risposta. Per quanto riguarda tutti gli altri (specialmente le persone che vivono intorno a specie letali di scorpioni) la loro fluorescenza consente un tipo di soddisfazione molto diverso. Se pattugli la casa con una luce nera, puoi facilmente trovarli e ucciderli.

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Simona Strani