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Insetti stravaganti: 20 fatti sorprendenti per cominciare a conoscerli

ULTIMO AGGIORNAMENTO 18:01
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Molte persone non li amano affatto: questi animali sono i più bistrattati del pianeta. Eppure gli insetti stravaganti possono lasciarci davvero affascinati.

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: ce ne sono tantissimi (Foto Unsplash)

Dal momento che, purtroppo, non si tratta propriamente della specie animale più amata sulla faccia della Terra, e che anzi quasi ogni essere umano li odia e cerca in tutte le maniere di sterminarli, sognando ad occhi aperti e a occhi chiusi un mondo in cui potremo finalmente vivere senza di loro, sugli insetti spesso le persone scelgono di restare piuttosto ignoranti. Non conoscono nulla o quasi nulla sul loro conto. E dal momento che non conoscere stimola il sentimento della paura e la paura genera odio, come disse una volta un saggio maestro Jedi, forse il vero motivo per cui detestiamo queste creature è il fatto di non saperne abbastanza su di loro.

Gli insetti stravaganti ci aiutano invece, non tutti sono dannosi e, anzi, la maggior parte di loro ci protegge e preserva l’ecosistema nel quale abitiamo. Interessante no? Vorresti approfondire il discorso? Allora continua a leggere questo articolo.

Insetti stravaganti: possiamo darvi almeno 20 buone ragioni per amarli o semplicemente ammirarli

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: ce ne sono di tutte le dimensioni (Foto Unsplash)

Quasi ovunque guardi, troverai una (o dozzine) delle creature a sei o più zampe chiamate “insetti”. Un gruppo estremamente diversificato, la classe Insecta comprende formiche, api, mosche, scarafaggi e molto altro. Tutte queste creature possiedono un corpo composto da tre segmenti (testa, torace e addome) racchiusi in un duro esoscheletro. Tutti gli insetti sfoggiano anche una coppia di antenne, occhi composti e tre paia di zampe articolate. Da quel piano corporeo di base, emergono ogni sorta di comportamenti e abilità sorprendenti, come le maggiori riviste specialistiche di entomologia rivelano. Quindi abbiamo deciso di mostrarti gli insetti stravaganti in tutto il loro splendore, condividendo con te alcuni dei fatti più incredibili che li riguardano.

1. Le creature di maggior successo

Fino ad oggi, gli scienziati hanno catalogato circa un milione e mezzo di specie di organismi sul pianeta, con gli insetti che costituiscono circa i due terzi di questa generosità (che noi chiamiamo “biodiversità”), secondo i ricercatori sulla rivista “Proceedings of National Academy of Sciences”. Ma gli scienziati hanno appena iniziato a grattare la superficie: gli studi stimano che il numero totale di specie sulla Terra sia probabilmente più vicino ai nove milioni. Della collezione di creature selvaggiamente diversificata del pianeta, si stima che circa il novanta percento delle specie appartenga alla classe Insecta. Le ragioni del successo degli insetti includono le loro dimensioni minuscole, che rendono tutte le razze le più brave a nascondersi e riducono il fabbisogno energetico complessivo; ampia dieta di cibi sia naturali che artificiali; esoscheletri resistenti e protettivi; frequente possesso di ali, che li aiutano a raggiungere sicurezza, larva e compagni; e prodigiosa capacità di riproduzione.

2. Incontra gli scarabei

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: e anche di tutti i colori (Foto Unsplash)

I coleotteri, dell’ordine degli insetti Coleotteri, sono il gruppo di creature più diversificate conosciuto, con oltre trecento ottanta mila razze descritte fino ad oggi, che costituiscono il quaranta percento di tutte le specie di insetti sui libri. Secondo quanto riferito, Haldane ha scherzato sul fatto che puoi presumere che un tale “Creatore” abbia una passione eccessiva per gli scarafaggi. Un recente Atto dello studio della Royal Society B suggerisce che il segreto per colmare la diversità, e probabilmente per quello di altri gruppi di insetti, è la versatilità del loro stile di vita. Questo assicura che le loro specie non si estinguano così facilmente come, per esempio, le specie di mammiferi o anfibi.

3. Pianeta delle formiche

Fuori c’è un caldo infernale? Se è così, quando guardi in basso probabilmente troverai una formica o due (o addirittura dieci) scappare di qua e di là. Non è raro vedere le formiche anche al chiuso. I rinomati biologi Bert Hölldobler ed EO Wilson hanno stimato nel loro libro del 1990, vincitore del premio Pulitzer, “Le formiche” (Belknap Press), che nell’ordine di dieci quadrilioni di formiche vivono sul pianeta in questo momento. Sono circa un milione e quattrocento mila formiche esistenti per ogni uomo, basate su una popolazione mondiale di sette miliardi e trecento milioni di persone.

4. In tutti i continenti. . . ma non proprio

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: possono avere qualsiasi forma (Foto Unsplash)

Sebbene gli insetti possano essere trovati dai buchi a quasi ovunque sulla Terra, c’è un continente in cui hanno a malapena un punto d’appoggio: l’Antartide. In effetti, soltanto una specie di insetto, un moscerino senza ali chiamato Belgica antartide, chiama “casa” il continente più meridionale del pianeta, secondo il Laboratory for Ecophysical Cryobiology dell’Università di Miami (in Ohio). La piccola mosca è lunga solo dai 0,08 ai 0,23 pollici (ossia dai 0,2 ai 0,58 centimetri), ma è ancora il più grande animale terrestre dell’Antartico. Tra i molti ingegnosi adattamenti di questo insetto alla durezza antartica, la mosca dell’antartide può resistere al congelamento dei suoi fluidi corporei e sfoggia una ricca carnagione nero-viola per assorbire la luce solare più visibile che può per il calore.

5. Landlubbers

Visto che non riesci ancora a sfuggire agli insetti, neppure in Antartide, c’è un posto dove puoi andare virtualmente libero dalle creature a sei zampe. Quel posto è il settanta percento della superficie terrestre coperta dall’oceano. Perché gli insetti non sono riusciti a aprire un negozio nella più grande biosfera del pianeta? Nessuno sa davvero perché, ma le spiegazioni suggerite sono che agli oceani mancano le piante per il cibo e per l’habitat che si trovano sulla Terra. Un’altra possibile spiegazione è che i cugini prossimi degli insetti, ossia i crostacei, hanno in gran parte reso l’oceano la loro casa, potenzialmente mettendo in ginocchio i loro concorrenti con le gambe unite.

6. Respirazione attraverso i loro lati

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: sono molto diversi da noi (Foto Unsplash)

Gli insetti non respirano attraverso la bocca. Inalano ossigeno ed espirano anidride carbonica attraverso fori chiamati spiracoli nei loro esoscheletri. Questi buchi in genere rivestono il torace e l’addome degli insetti. Anche bizzarro: i sistemi respiratori degli insetti non sono rattoppati nei sistemi circolatori degli animali, come lo sono nell’uomo, dove i polmoni scambiano gas con il flusso sanguigno. Invece, gli insetti hanno una rete di tubi simili a un sistema cardiovascolare, chiamato sistema tracheale, che eroga ossigeno e allontana l’anidride carbonica da ogni cellula del corpo degli animali.

7. Bagno di sangue

Parlando di sistemi circolatori, gli insetti sono molto diversi dagli umani. Invece di vasi chiusi come arterie e vene che spostano il sangue in tutto il corpo, gli insetti hanno un sistema circolatorio aperto, in cui il loro sangue, chiamato “emolinfina”, bagna gli organi. Il “cuore” dell’insetto è una nave segmentata e camerata che corre lungo la schiena dell’animale. Questa nave si contrae per inviare l’emolinfina in avanti verso la testa; da lì, scivola indietro nel resto del corpo. L’emolympyh è in genere chiaro ma può essere verdastro o giallastro, poiché chiunque sa chi ha visto alcuni insetti schizzare sul parabrezza o sotto i piedi.

8. Creature antiche

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Insetti stravaganti: sono qui da molto prima di noi (Foto Unsplash)

Il più antico fossile di insetti (una serie di mascelle, in realtà) risale a quattrocento milioni di anni, suggerendo che gli insetti furono tra i primi animali a passare dal mare alla terra. In altre parole, gli insetti erano qui circa cento settanta milioni di anni prima che i dinosauri entrassero in scena.

9. Questo è davvero un grosso insetto

L’insetto più grande mai conosciuto per aver terrorizzato i cieli è la Meganeuropsi, o “grifone”, che era un’antica libellula con un’apertura alare fino a due piedi e mezzo (ossia all’incirca un metro). Queste antiche libellule predarono altri insetti e piccole creature simili ad anfibi durante il loro regno da circa duecento novanta milioni a duecento cinquanta milioni di anni fa.

10. Mostri e grandezze

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: sono capaci di cose strabilianti (Foto Unsplash)

L’insetto più pesante trovato oggi è il weta gigante della Nuova Zelanda, una bestia simile a un comune grillo che può pesare più di una libbra. L’insetto più lungo, nel frattempo, è la megastick di Chan, originaria dell’isola del Borneo e che si estende per sessantasei cm. L’insetto più piccolo, chiedi? Le fiabesche evocative dal Costa Rica. In una di queste specie di vespe, Dicopomorpha echmepterygis, il maschio è lungo solo 0,014 cm (ossia appena 0,005472 pollici).

11. Vedo te e te, e te, e te, e te …

Una caratteristica di spicco degli insetti è l’occhio composto, costituito da molte singole unità visive chiamate “ommatidia”. Un malinteso popolare (promulgato ironicamente in questo titolo di sezione) è che ogni unità agisce come il proprio occhio, ciascuno percependo un campo visivo totale. Ma in realtà gli ommatidia si comportano più come pixel, trasformandosi in un mosaico di immagini. La libellula è ampiamente considerata avere gli occhi composti più sorprendentemente costellati di ommatidi, con circa 30.000 unità per occhio semisferoide, secondo i ricercatori che riportano in un numero del 2012 della rivista online “PLOS ONE”. Questi ommatidia consentono un campo visivo di quasi 360 gradi, utile per strappare dal cielo prede di insetti volanti.

12. Bonus occhi

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Insetti stravaganti: il loro aspetto a volte ci piace un sacco (Foto Unsplash)

Oltre ai due grandi occhi composti su entrambi i lati della testa, un certo numero di insetti ha i cosiddetti occhi semplici, o ocelli, nel mezzo, battono un tocco sulle loro “fronti”. Molti ocelli di insetti volanti formano un triangolo, con due ocelli allineati sopra un terzo centralizzato, che assomigliano più a un simbolo occulto che a un sistema visivo indipendente. La questione della funzione degli ocelli ha ostacolato a lungo i ricercatori. Recenti studi hanno riportato, tuttavia, che gli ocelli, almeno nelle libellule, sembrano specializzati nel rilevare la luce, in particolare quando si distingue l’orizzonte, secondo gli scienziati che scrivono in un numero del 2007 della rivista “Vision Research”. Come tale, le libellule possono rapidamente differenziarsi dal basso, per così dire, e mantenere la propria posizione durante le manovre di volo acrobatiche, un’impresa di rilevamento dell’atteggiamento che potrebbe funzionare bene sia per gli aerei pilotati che per quelli non pilotati.

13. Flyer veloce

Jerry Butler, ora professore emerito di entomologia all’Università della Florida, una volta sparò un proiettile da un fucile ad aria compressa per vedere se un tafano maschio della specie Hybomitra hinei wrighti potesse catturarlo. Il ragazzo ha fatto, suggerendo che deve aver volato a circa novanta miglia all’ora (ossia cento quarantacinque chilometri orari), il record per gli insetti, come riportato da Discover Magazine.

14. Insetti Matusalemme

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: altre volte ci impauriscono (Foto Unsplash)

La maggior parte degli insetti vive soltanto per pochi giorni o settimane come riproduttori adulti, avendo trascorso periodi molto più lunghi come larve e pupe, i primi due stadi del ciclo di vita degli insetti in tre parti. Vi sono tuttavia delle eccezioni. Nell’ordine degli imenotteri (formiche, api e vespe), le regine delle colonie che depongono le uova possono vivere per decenni. Nel caso della formica della mietitrice rossa, Pogonomyrmex barbatus, le regine possono vivere forse fino a trent’anni, secondo una ricerca pubblicata nel 2013 sul “Journal of Animal Ecology”. A prendere il primo premio sono le regine delle termiti, che possono regnare per mezzo secolo, secondo l’USDA.

15. A corto di nomi di bambini

Parliamo della creazione di una dinastia. Le regine delle termiti possono produrre dalle  sei mila alle sette mila uova in un solo giorno. Un entomologo una volta registrò una regina della specie di termite Macrotermes hellicosus, trovata in Africa e nel sud-est asiatico, che deponeva un uovo al ritmo di uno ogni due secondi, il che farebbe arrivare i nostri calcoli a quarantatré mila al giorno, supponendo che non si sia mai presa una pausa, secondo all’USDA.

16. Meglio di Michael Jordan

I record per il salto verticale in piedi per un essere umano resta nella gamma di quarantasei pollici (poco più di un metro e dieci centimetri), dai giocatori della NFL e della NBA (anche se ci sono affermazioni di sessantaquattro pollici per un atleta dilettante, Kevin Bania). Ad ogni modo, un essere umano non può saltare più in alto della propria altezza. Un insetto chiamato cercopide di prato, il nome della specie Philaenus spumarius, d’altra parte, può saltare più di cento volte la sua altezza, fino a circa ventotto pollici: il record mondiale dell’insetto, riportato da uno scienziato nel 2003 sulla rivista “Nature”.

17. Forte come uno. . . scarabeo stercorario?

Gli scienziati hanno riferito nel 2010 (negli Atti della Royal Society B) che l’insetto più forte del pianeta è Onthophagus taurus, noto in vari modi come uno scarabeo stercorario cornuto, uno scarabeo stercorario con la testa di toro e lo scarabeo del toro. Lo scarabeo dalla forza di un Ercole può spingere fino a oltre mille volte il proprio peso corporeo.

Certo, anche gli umani possono ottenere una quantità incredibile. Kevin Fast, un pastore canadese, detiene il Guinness World Record per l’aereo più pesante trainato da un uomo, un CC-177 Globemaster III che inclina la bilancia a oltre quattrocento mila libbre. (cento ottantotto mila chilogrammi). Forse batte il record dello scarabeo, ma entrambe le forze ci lasciano del tutto sconvolti.

18. Rapporti “duraturi”

Insetti stravaganti
Insetti stravaganti: possono insegnarci tantissime cose (Foto Unsplash)

Basti dire che le lotte per la conquista del partner sessuale tra gli insetti occuperebbero un intero articolo per sé, ma ecco un fatto con cui uscire di testa: per impedire ai concorrenti di inseminare anche le compagne, alcuni insetti maschi rimangono agganciati alla femmina per giorni e giorni. L’insetto stecco indiano maschio, Necroscia sparaxes, ha il record nella letteratura scientifica di settantanove giorni. Certo, non è tutto “sexy-time”: gli scienziati che studiano una sessione di accoppiamento relativamente breve di cinque giorni e mezzo in diverse specie di insetti stecco hanno scoperto che il contatto genitale si verificava solo per il quaranta percento del collegamento. Altrimenti, un “organo di presa maschile”, in particolare una serie modificata di zampe posteriori, impediva alla femmina di allontanarsi.

19. Mi senti ora?

Gli insetti hanno orecchie dappertutto, ma raramente sulle loro teste reali. I lacci nell’ordine dei Neuroptera hanno orecchie alla base delle ali. I grilli, compresi i katydidi, hanno sottili membrane sensibili al suono sulle loro gambe. Le orecchie delle cavallette compaiono sui loro addominali. Le orecchie dei tachinidi, un tipo parassitario di mosca, spuntano dal loro collo. Alcune specie di farfalle, nel frattempo, apparentemente sono in grado di rilevare le vibrazioni ultrasoniche con le loro parti della bocca, tanto meglio per evitare i pipistrelli, che usano il suono per localizzare le prede di notte. (Per creare le proprie esplosioni ultrasoniche, scacciare i pipistrelli, i biancospini strofinano insieme i loro genitali.)

20. Tutti gli “scarafaggini” sono insetti, ma non tutti gli insetti sono “scarafaggini”

Non tutti gli insetti sono degli scarafaggini. A rigor di termini, gli “scarafaggini” (chiamati così in gergo, ma meglio conosciuti come “cimici”) sono un ordine di insetti chiamati Hemiptera. Questi “veri e propri scarafaggi in miniatura”, come li chiamano anche gli entomologi, si distinguono per avere la bocca simile ad un ago ipodermico. Questi becchi sono perfetti per penetrare nei tessuti per assorbire liquidi, sia da altri insetti, piante o, nel caso di cimici appropriatamente denominati, sangue da esseri umani addormentati.

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Simona Strani