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Ittiosauro: il rettile marino gigante che terrorizzava i mari nell’antichità

ULTIMO AGGIORNAMENTO 20:42
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Tantissimi anni fa, un rettile marino gigante terrorizzava le creature di tutti e sette i mari: il suo nome è Ittiosauro e ora ti raccontiamo la sua storia.

Ittiosauro
Ittiosauro: era un rettile marino molto grande, anzi gigante (Screenshot Instagram)

Valentin Fischer aveva sempre desiderato studiare i fossili, forse dinosauri o mammiferi estinti. Invece, quando ancora frequentava la scuola di specializzazione, Fischer finì per selezionare una pila di ossa appartenenti ad antichi rettili marini noti come “ittiosauri”, un gruppo che era stato per lo più ignorato dai paleontologi moderni. Non era esattamente il lavoro dei suoi sogni.

Ho detto, “Ohhh, ittiosauri,che noia!”, ricorda Fischer. Sembrano tutti uguali. Sono sempre tutti un muso appuntito e grandi occhi.

Fischer mise da parte i suoi sentimenti e cominciò diligentemente a spazzolare i fossili immagazzinati in un centro di ricerca nella provincia francese. Tra gli esemplari nascosti in scatole di plastica c’era un cranio di ittiosauro che era stato parzialmente distrutto da formiche e radici di alberi mentre era sepolto sottoterra. Quando Fischer ripulì il cranio, si rese conto che probabilmente era una specie nuova per la scienza.

Come l’Ittiosauro, il rettile marino gigante, terrorizzò tutte le creature dell’oceano preistorico

Ittiosauro
Ittiosauro: ha terrorizzato tutte le creature marine della preistoria (Screenshot Instagram)

Quando le scoperte iniziarono ad accumularsi, fu catturato. Valentin Fischer, ora all’Università di Liegi, in Belgio, e i suoi colleghi hanno descritto sette sorprendenti nuovi ittiosauri, che vanno da un rettile grande come un tonno con denti sottili e affilati a un animale grande come una balena assassina, con un becco simile a quello di un pesce spada.

Fischer fa parte di un rinascimento ittiosauro che sta spazzando la paleontologia. Dopo averli ignorati per decenni, sempre più ricercatori hanno iniziato a concentrarsi sui rettili, che erano tra i migliori predatori nei mari per circa centocinquanta milioni di anni durante il tempo dei dinosauri.

E quel rinnovato interesse ha portato una serie di scoperte. Nei due secoli precedenti al 2000, i ricercatori hanno identificato circa ottanta specie di ittiosauri e parenti stretti. Negli ultimi diciassette anni ne hanno aggiunti altri venti o trenta, afferma il paleontologo dei vertebrati Ryosuke Motani dell’Università della California, Davis, e il numero di articoli sugli animali è aumentato vertiginosamente.

Al momento ci sono più persone che lavorano su ittiosauri di quante ne abbia mai viste per tutta la mia carriera, afferma Judy Massare dello State University of New York College di Brockport, che ha iniziato a studiare gli animali negli anni ’80.

L’ondata di ricerca sta iniziando a rispondere alle domande chiave sugli ittiosauri, come come e dove hanno avuto origine e con quale velocità sono arrivati ​​a dominare gli oceani. Il gruppo era persino più diversificato di quanto si pensasse, spaziando dalle prime creature vicino alla riva che ondulavano come anguille ai giganti che navigavano nell’oceano aperto facendo sfrecciare le loro potenti code. Avrebbero potuto andare ovunque, proprio come le balene, afferma Motani. I più grandi rivaleggiavano con le balenottere azzurre (Balaenoptera musculus) in lunghezza ed erano i più grandi predatori nei mari del Triassico.

Il lavoro sta inoltre rivelando gli ultimi capitoli della storia dell’ittiosauro, culminata con l’estinzione degli animali durante il Cretaceo superiore, circa trenta milioni di anni prima della scomparsa dei dinosauri. Alcuni studiosi ora sostengono che le “lucertole di pesce” sono state vinte in parte dai drastici cambiamenti ambientali dell’era. Questa è una forma di redenzione per gli ittiosauri; una vecchia teoria aveva suggerito di sparire quando emersero predatori più capaci, come gli squali veloci, e li eclissarono.

E i paleontologi indicano un motivo in più per concentrarsi sugli ittiosauri: poiché i loro lontani discendenti sono i rettili terrestri, le creature offrono un esempio particolarmente drammatico di uno dei più grandi rifacimenti evolutivi evidenti nei reperti fossili, afferma il paleontologo vertebrato Stephen Brusatte dell’Università di Edimburgo , UK. Hanno completamente cambiato i loro corpi, biologie e comportamenti per vivere in acqua.

L’origine dei pesci

Ittiosauro
Ittiosauro: visse anche nel periodo in cui c’erano i dinosauri (Screenshot Instagram)

La parola “dinosauro” non era nemmeno stata coniata quando uno strano scheletro apparve lungo la costa inglese sudoccidentale all’inizio del diciannovesimo secolo. Le ossa hanno attirato gli occhi della famosa cacciatrice di fossili Mary Anning, allora non più vecchia di tredici anni, e di suo fratello. Il loro fossile ha permesso loro di guadagnare ventitré sterline, una somma considerevole all’epoca, e ha ispirato il primo documento scientifico dedicato agli ittiosauri. Il documento, pubblicato dal chirurgo britannico Everard Home nel 1814, erroneamente definiva l’animale un pesce … non della famiglia di squali o razze. Altri naturalisti hanno presto riconosciuto i fossili come rettili.

Le luci principali della storia naturale si meravigliarono di queste creature. Il francese Georges Cuvier, considerato il padre della paleontologia dei vertebrati, li definì “incredibili” e sostenne gli ittiosauri come supporto alla sua teoria secondo cui le estinzioni di massa catastrofiche hanno tormentato la Terra. Il geologo britannico Charles Lyell, nel frattempo, ha suggerito che gli ittiosauri potrebbero riapparire quando il clima terrestre attraverserà una fase favorevole.

Poi venne la scoperta di mostruosi animali terrestri, molti dei quali armati di file di denti feroci. Questo gruppo, chiamato dinosauri, ha affascinato sia il pubblico che gli scienziati. Secondo Fischer, hanno cacciato gli ittiosauri dal loro piedistallo. I fossili dei rettili marini si sono accumulati non studiati nei musei e la loro storia di vita è stata lasciata incompleta.

La rinascita odierna nella ricerca sugli ittiosauri sta colmando le lacune, in particolare le origini delle lucertole di pesce. Ci sono voluti enormi cambiamenti anatomici per plasmare animali completamente acquatici da rettili terrestri. Le loro braccia si strinsero e le loro mani si allargarono, formando pinne in condizione di navigare. Hanno sviluppato la capacità di trattenere il respiro per lunghi tratti, anche fino a venti minuti. Molti occhi enormi si sono evoluti (più grandi dei palloni da calcio, più o meno) per scrutare attraverso le profondità oscure.

I ricercatori sospettano che tali cambiamenti siano avvenuti non molto prima o dopo un’estinzione di massa apocalittica che ha spazzato via l’80% delle specie marine terrestri alla fine del periodo Permiano. Ma fino agli ultimi anni, mancavano fossili per illustrare gran parte di quella transizione.

Ittiosauro
Ittiosauro: era un essere vivente pericolosissimo e insaziabile (Screenshot Instagram)

Una delle prime forme che aiutano a colmare questa lacuna è un animale che Motani definisce “il più bizzarro” primo ittiosauro mai visto, che lui e i suoi colleghi hanno scoperto in una cava di calcare cinese. Aveva una testa delle dimensioni di un’arancia e un busto racchiuso da ampie lastre di osso, che le conferiva il nome scientifico Sclerocormus parviceps, o cranio piccolo tronco rigido. Risale a duecento quarantotto milioni di anni fa, solo quattro milioni di anni dopo l’estinzione nel Permiano. Una cava vicina produceva una lucertola di pesce dal naso snodato all’incirca della stessa età, Cartorhynchus lenticarpus. Circa quanto una trota iridea (Oncorhynchus mykiss), questo ittiosauro primitivo potrebbe essersi sollevato sulla terra sopra le sue grandi pinne più o meno allo stesso modo delle tartarughe marine.

Questi primi animali non erano diretti antenati degli ittiosauri a forma di pesce. Ma sono ancora un grande passo avanti nella comprensione della provenienza degli ittiosauri, afferma Erin Maxwell, paleontologo del Museo statale di storia naturale di Stoccarda, in Germania. I fossili mostrano, ad esempio, che gli ittiosauri hanno avuto origine in quella che oggi è la parte orientale della Cina meridionale. All’epoca era uno dei pochi posti al mondo in cui fiorivano le piante terrestri. La vegetazione in decomposizione avrebbe arricchito i mari vicini, dice Motani, e alla fine, i frutti di mare sembravano attraenti per gli animali che vivevano vicino alla costa.

Con le pinne ma capace di camminare a terra, il Cartorhynchus, secondo Motani, aveva recenti antenati terrestri o almeno anfibi. Ciò lo renderebbe un parente stretto dell’antenato terrestre o anfibio di tutti gli ittiosauri. Interpreta le pesanti ossa di Sclerocormus e Cartorhynchus come prova di uno stile di vita di fondo. Anche altri animali che si sono spostati dalla terra al mare hanno attraversato una fase di abitazione sul fondo, dice Motani, e con i suoi nuovi reperti, “abbiamo la prova che gli ittiosauri hanno attraversato quella fase pesante ed erano molto probabilmente alimentatori inferiori” – a differenza dei successivi ittiosauri , che erano creature dell’oceano aperto.

Altri ricercatori concordano sul fatto che i fossili cinesi forniscano una finestra preziosa sulla trasformazione da terrestre a creatura marina. Le scoperte sono alcuni dei fossili di rettili più interessanti che sono stati trovati di recente, dice Brusatte. Ci stanno dando un’idea di ciò che è stato effettivamente necessario per trasformare un rettile terrestre in qualcosa di semi-acquatico e quindi qualcosa che sembrava un pesce.

I veri ittiosauri, che vantano lunghi musi e code attorcigliate per distinguerli dai loro antenati primitivi, apparvero durante il primo Triassico e rapidamente conquistarono il loro nuovo ambiente. Le scoperte degli ultimi anni hanno rivelato l’ampia varietà di lucertole emerse contemporaneamente a Cartorhynchus o subito dopo.

Prendi il saurophagis Thalattoarchon delle dimensioni di una balena assassina, o sovrano dei mari che mangia lucertole, che è stato avvistato in Nevada vent’anni fa ma non completamente scavato fino al 2008. I suoi denti aguzzi lo rivelano come un grande mangiatore di carne che predò pesci e altri ittiosauri, afferma il paleontologo vertebrato Martin Sander dell’Università di Bonn in Germania e il Museo di storia naturale della Contea di Los Angeles, che ha contribuito a descrivere l’animale. Durante il suo regno nel primo Triassico medio, solo otto milioni di anni dopo l’estinzione nel Permiano, fondamentalmente ha mangiato tutto ciò che voleva, dice Sander.

Ittiosauro
Ittiosauro: doveva essere sicuramente mostruoso (Screenshot Instagram)

Sull’isola di Spitsbergen, in Norvegia, a nord del circolo polare artico, i ricercatori hanno portato via il permafrost per rivelare ittiosauri grandi e primitivi che sembrano risalire al primissimo Triassico. I reperti devono ancora essere identificati, ma aiutano a dimostrare che una volta che queste cose hanno colpito l’acqua, sono semplicemente impazzite, afferma Patrick Druckenmiller, paleontologo dell’Università di Alaska Fairbanks e parte del team di Spitsbergen. La presenza di grandi predatori in questo momento suggerisce che creature di tutte le dimensioni e stili di vita hanno rifornito gli oceani dopo la devastazione dell’estinzione di Permiano.

Dopo il loro iniziale scoppio di evoluzione, gli ittiosauri hanno attraversato momenti difficili. Nel Triassico successivo, molte specie si estinsero durante una o più estinzioni di massa che rivendicavano anche grandi frazioni di specie sulla terra e negli oceani.

Dopo questo, la storia dell’ittiosauro diventa complicata. I paleontologi avevano a lungo pensato che il gruppo fosse colpito da una grave perdita di biodiversità nel Giurassico e non si riprese mai veramente. La documentazione fossile suggeriva che solo una manciata di specie, tutte simili per aspetto e stile di vita, zoppicava oltre il confine giurassico-cretaceo cento quarantacinque milioni di anni fa. Quindi l’intero gruppo si estinse a metà del Cretaceo, mentre i dinosauri prosperarono per altri trenta milioni di anni circa, fino a quando un attacco di asteroidi li spazzò via. La mancanza di diversità tra le specie di ittiosauri avrebbe potuto ostacolare la loro capacità di competere contro gli squali e altri predatori emergenti nei mari.

Ma i ritrovamenti degli ultimi anni hanno messo in discussione l’intera storia. Nuove scoperte fossili mostrano che molte più specie prosperarono durante il Cretaceo di quanto precedentemente riconosciuto. Queste specie avevano anche diversi tipi di corpo e fonti di cibo di quanto i ricercatori pensassero.

La reputazione degli ittiosauri è aumentata in buona parte a causa del lavoro di Fischer, non in siti di scavo sudati ma in musei silenziosi. Sono molto pessimista sul fatto di trovare fossili sul campo, confessa Fischer. L’unica cosa che io abbia mai trovato di un ittiosauro, molto probabilmente, è una singola vertebra. Ma le centinaia di esemplari museali che ha esaminato (alcuni dei quali non sono stati esaminati per un secolo) hanno prodotto una generosità di novità cretacee. In poco più di un decennio, il team di Fischer e altri gruppi hanno riportato almeno nove nuove specie di questo periodo.

Fischer e i suoi colleghi stimano che il numero di specie di ittiosauri conosciute era altrettanto elevato durante le parti del primo Cretaceo come durante le campate del Giurassico. Si scopre che i rettili a forma di pesce chiamati parvipelviani, l’unico gruppo di ittiosauri che hanno resistito dal Triassico al Cretaceo, avevano una gamma più ampia di forme nel mezzo del primo Cretaceo rispetto a qualsiasi altro momento della loro storia8. La diversità degli ittiosauri nel Cretaceo, in particolare, è persino più elevata di quanto non avessimo mai pensato, afferma il coautore di Fischer Darren Naish, paleontologo vertebrato dell’Università di Southampton, Regno Unito. Lo chiama una “rivoluzione dell’ittiosauro cretaceo”.

Quindi, secondo l’analisi di Fischer, un pugno di due colpi colpì gli ittiosauri. Un buon numero di specie si estinse all’incirca cento milioni di anni fa, e i pochi sopravvissuti seguirono i loro parenti da cinque a sei milioni di anni dopo. Per capire perché, Fischer ha osservato i fattori ambientali. Ha notato una correlazione tra clima ed estinzioni: maggiore è la fluttuazione della temperatura in un dato periodo, più specie di ittiosauri ammiccavano.

Altri scienziati concordano sul fatto che le perturbazioni climatiche avrebbero potuto avere un ruolo importante nella scomparsa degli animali. La volatilità climatica è un’ipotesi molto migliore di qualsiasi proposta finora. Corrisponde a ciò che sappiamo del rischio di estinzione nei grandi predatori oggi, afferma Maxwell.

 

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La metà del Cretaceo fu un momento difficile negli oceani. Gli ittiosauri si estinsero quando i livelli del mare erano alti e i livelli di ossigeno marino erano bassi. Molti altri gruppi oceanici, come le ammoniti, scendevano rapidamente in discesa nello stesso periodo. Gli ittiosauri, quindi, potrebbero essere solo una piccola sfaccettatura di qualcosa di più importante, afferma Fischer. Ora sta esaminando se altri predatori marini durante il Cretaceo abbiano seguito il modello ittiosauro.

I risultati di Fischer non sono universalmente accettati. Motani, ad esempio, pensa che lo scenario di Fischer sia plausibile, ma mette in discussione i metodi statistici che Fischer utilizza per datare l’estinzione degli ittiosauri. Fischer pone la scomparsa dei rettili vicino a novantaquattro milioni di anni fa, ma se le creature si estinguessero in un momento diverso, la correlazione tra il loro destino e la volatilità climatica non sarebbe così forte. Fischer sostiene le sue conclusioni, tuttavia, e afferma che la documentazione fossile per i rettili marini in realtà migliora durante il Cretaceo, il che aggiunge fiducia alle conclusioni sugli ittiosauri durante quel periodo.

Il dibattito sugli ultimi giorni degli ittiosauri continuerà a imperversare, poiché gli scienziati si sforzano di comprendere le forze dietro la misteriosa estinzione di un gruppo di successo. I ricercatori sperano anche di capire cosa accadde agli ittiosauri che si estinsero alla fine del Triassico. Altri fossili sarebbero d’aiuto. Così sarebbero le tecniche che sono già state impiegate per datare meglio i sedimenti contenenti ittiosauri, consentendo ai ricercatori di individuare le storie delle specie con maggiore precisione.

I nuovi dibattiti e la competizione che caratterizzano il settore non turbano Motani. Non ha nostalgia dei giorni solitari in cui era uno dei pochi specialisti di ittiosauri che le riviste hanno faticato a rivedere i suoi manoscritti. Al contrario, è contento che più scienziati stiano perseguendo gli animali che considera belli e magnificamente adattati. Per Motani e altri partigiani, gli ittiosauri stanno finalmente ricevendo l’attenzione che meritavano da tempo.

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Simona Strani