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Benvenuti nel meraviglioso mondo dello straordinario “squalo limone”

ULTIMO AGGIORNAMENTO 13:52
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Esistono molte specie particolari al mondo, soprattutto tra gli animali che vivono nell’oceano, ma lo squalo limone si merita decisamente un posto sul podio.

Squalo limone
Squalo limone: se immagini un limone a forma di squalo, hai preso un granchio (Screenshot Instagra)

Una delle cose che ci divertono di più in assoluto sono alcuni nomi che gli esseri umani, in particolare la popolazione e l’opinione pubblica (quindi non gli scienziati) attribuiscono a determinate razze, quando scoprono nuovi animali in giro. Spesso si tratta di nomi che hanno qualcosa a che fare con il verso emesso da queste specie, dunque sono parole onomatopeiche; altre volte, i nomi servono a ricordare qualche caratteristica fisica, un segno distintivo dell’animale e che lo rende diverso da tutti gli altri fino a quel momento conosciuti. Ma la domanda è Perché lo squalo limone si chiama così? Non sapevi neppure che esistesse un animale marino con questa definizione? Niente paura, possiamo rimediare. Questo articolo serve a introdurti nel meraviglioso e magico mondo di questo pesce spettacolare e che, contrariamente a quanto tu possa immaginare, va molto d’accordo con gli esseri umani. Si tratta di una creatura piuttosto socievole e allegra, e che inoltre ha davvero tanto da insegnarci.

Squalo limone: la storia e le origini di un animale marino davvero molto fuori dal comune

Squalo limone
Squalo limone: una creatura piuttosto socievole (Screenshot Instagram)

Delle quasi cinquecento specie di squali che oggi navigano negli oceani, una in particolare è una superstar scientifica. Nelle acque cristalline delle Bahamas, lo squalo limone è stato studiato continuamente per diversi decenni. Questo bellissimo e carismatico pesce è diventato probabilmente lo squalo più conosciuto al mondo. E mentre i biologi marini continuano a saperne di più su ciò che fa battere il cuore dello squalo limone, stanno ribaltando molti dei nostri preconcetti di lunga data sulla vita di grandi squali predatori.

Gli squali limone hanno una vasta gamma, intorno alle coste e alle isole dell’Atlantico occidentale e del Pacifico orientale. La vita può essere dura per i cuccioli. Dal momento in cui sono nati devono imparare a badare a se stessi. È normale per gli squali – che si schiudano da una covata di uova coriacee o nuotino direttamente in mare dalla madre, come fanno gli squali limone, i giovani sono sempre lasciati soli. Ma per i giovani squali limone, il mare è particolarmente pericoloso.

Per i principianti, i cuccioli ingenui lunghi sessanta centimetri corrono un alto rischio di essere mangiati durante le loro prime settimane di vita: e non solo da altri predatori, ma anche da membri della loro stessa specie. Quando le femmine di squalo limone arrivano nei terreni dei cuccioli che si trovano in acque costiere poco profonde, i grandi maschi vengono spesso ad annusare intorno alla zona in cerca di uno spuntino.

La fame è un’altra grande minaccia. Come neonati, gli squali limone hanno fegati enormi pieni di olio. Simile al tuorlo d’uovo, è così che la madre fornisce energia ai suoi cuccioli per vederli nelle prime settimane della loro vita. Ma l’orologio inizia il conto alla rovescia non appena sono nati, quindi i cuccioli devono imparare a cacciare e nutrirsi prima di aver esaurito le loro riserve. E non sempre capiscono bene la prima volta.

Li ho visti mordere foglie o radici alcune volte, afferma il fotografo naturalista Shane Gross, che ha trascorso molte ore a guardare i giovani squali limone alle Bahamas. Gli squali presto sputarono questo boccone di materia vegetale indigeribile. Sicuramente stanno ancora imparando a conoscere il loro ambiente: non sono ancora i migliori predatori, afferma Gross.

Con così tanti problemi da affrontare, i cuccioli di squalo limone hanno una possibilità del cinquanta percento di sopravvivere al loro primo anno di vita. Per migliorare le loro probabilità di superare questa fase precoce e pericolosa, si nascondono tra le radici oscure e i tronchi delle foreste di mangrovie. Con la bassa marea, nuoteranno lungo un torrente e usciranno nelle vicine distese di sabbia dove cacciano pesci e piccoli granchi. La loro pelle è di colore giallo da certi angoli, che dà il nome agli squali limone e fornisce mimetizzazione al fondale sabbioso. Di solito, tuttavia, queste aree sono relativamente sicure con la bassa marea perché l’acqua è troppo bassa per grandi predatori. Ma non appena la marea sale di nuovo, i giovani squali si ritirano nella foresta di mangrovie.

Quello che hanno scoperto gli scienziati

Squalo limone
Squalo limone: no, non è un’invenzione dell’uomo (Screenshot Instagram)

La preferenza degli squali limone per le calde acque costiere, unita al fatto che possono prosperare negli acquari, è ciò che rende la specie ideale per lo studio. Dal 1990, gli scienziati della stazione biologica di campo Bimini alle Bahamas, colloquialmente nota come Bimini Sharklab, hanno studiato le specie in modo molto dettagliato. Centinaia di studenti hanno fatto il pellegrinaggio alla struttura che si trova a circa novantacinque chilometri dalla costa di Miami per dare una mano. E di conseguenza sono state fatte incredibili scoperte, incluso che gli squali limone si ritrovano in bande.

Per due anni, dentro e fuori, i membri del gruppo di ricerca si misero a turno per salire sulla cima di tre alte torri in un’insenatura di mangrovie, armate con un binocolo, per scrutare nell’acqua gli squali che nuotavano liberamente era stato etichettato con pennarelli colorati. Spesso, gli scienziati hanno visto gli stessi due, tre o più squali nuotare insieme; a volte si susseguono, a volte nuotano in parallelo e altre volte in cerchio, dalla testa alla coda. E alcuni degli squali rimasero nelle stesse bande per tutti e due gli anni dello studio.

I giovani squali fanno anche amicizia in condizioni di laboratorio controllate. Data la scelta, questi squali in cattività preferiscono trascorrere del tempo con altri squali che hanno incontrato in precedenza piuttosto che con estranei totali. Questi social network probabilmente si formano perché aiutano gli squali ad imparare gli uni dagli altri come trovare cibo ed evitare i predatori. Può anche rendere la vita più pacifica e ridurre le possibilità di scoppi di lotte.

Ci sono anche alcune prove che gli squali limone possono imparare semplici trucchi l’uno dall’altro. Gli squali prigionieri negli acquari sono stati osservati per osservare e copiare le azioni di altri squali che erano stati precedentemente addestrati ad accedere alle ricompense alimentari in un certo modo. Questo è il tipo di comportamento complesso che potresti aspettarti da primati, cani o corvi, ma non dagli squali.

Gli squali limone imparano a riconoscere altre persone e sanno chi è chi? Per ora non ne siamo sicuri. È possibile che imparino semplicemente a distinguere gli animali familiari da quelli non familiari. Gli studi su queste giovani bande stanno aggiungendo al crescente numero di prove che non tutti gli squali sono uguali: in effetti, sembra che abbiano personalità individuali. All’interno di una banda, alcuni squali assumono il ruolo di leader e nuotano sempre di fronte, mentre altri sono seguaci e sembrano contenti di seguirlo.

Oltre a rimanere con gli squali che conoscono, la maggior parte dei giovani squali limoni rimane in una piccola area di mangrovie (forse solo pochi chilometri quadrati) per i primi tre anni della loro vita. Non si allontanano mai volontariamente troppo lontano. Se sposti uno squalo limone appena nato e lo porti su per la costa e lo rilasci in una zona completamente nuova, nuoterà fino a casa sua, afferma Ian Bouyoucos, un biologo di squalo che ha studiato squali limone al Cape Eleuthera Institute alle Bahamas. Sono molto legati ad habitat specifici, afferma.

L’habitat preferito da questi squali

Squalo limone
Squalo limone: la loro nazionalità è USA (Screenshot Instagram)

Un’eccezione a questi giovani amanti della casa sono gli squali limone che vivono al largo della costa sud-orientale degli Stati Uniti. Ogni inverno, squali giovanili si ritrovano in un estuario a Cape Canaveral in Florida. Quindi, da febbraio ad aprile, nuotano per centinaia di chilometri verso nord, verso estuari in Georgia e Carolina del Sud. Si pensa che siano sottoposti a queste migrazioni per rimanere all’interno del loro intervallo di temperatura preferito: non troppo caldo e non troppo freddo.

Di ritorno alle Bahamas, gli squali limone conservano le loro abilità di homing per tutta la vita. Man mano che invecchiano, espandono gradualmente il loro raggio di azione, vagando su un’area sempre più ampia della costa. Quindi, da adulti, fino a 3,4 m di lunghezza, gli squali limone si sono avviati in grandi viaggi. Dotati di etichette satellitari, sono stati rintracciati per migliaia di chilometri. Ma quando arriva il momento in cui le femmine partoriscono, tornano da dove sono venute.

Tra il 1993 e il 2012, gli scienziati di Bimini hanno catturato squali neonati nelle mangrovie, li hanno dotati di etichette e hanno prelevato campioni di tessuto per elaborare l’impronta digitale del DNA di ciascuno. Quindi lasciarono andare i cuccioli e attesero pazientemente che alcuni di loro iniziassero a tornare. Sei femmine sono tornate quattordici e anche diciassette anni dopo per dare alla luce i propri cuccioli nello stesso punto esatto in cui sono nati. Era la prima volta che questo comportamento, noto come filopatia nazionale, era stato osservato direttamente in tutti gli squali.

Significa che gli squali limone ora si uniscono a salmoni e tartarughe marine come maestri navigatori oceanici. Ma esattamente come lo fanno rimane qualcosa di misterioso. È possibile che imprimano sul modello specifico del campo magnetico terrestre nella loro area della scuola materna, quindi usano una sorta di bussola naturale incorporata per trovare la via del ritorno. Come tutti gli squali, gli squali limone hanno elettrorecettori chiamati ampolle di Lorenzini punteggiati, come fossette, su tutti i loro musi e lungo i loro fianchi. Oltre a rilevare i deboli campi elettrici dai muscoli contrari delle loro prede, questo può anche permettere agli squali di rilevare i campi geomagnetici.

Lo squalo limone cresce lentamente

Squalo limone
Squalo limone: se la prende comoda (Screenshot Instagram)

Le femmine di squalo limone partoriscono solo ogni due anni, producendo da quattro a diciotto cuccioli alla volta. Il loro tasso di crescita lenta e la maturità sessuale tardiva a undici e massimo tredici anni o anche più anziani, fanno sì che questi squali siano inclini alla pesca eccessiva. Paragonalo a specie di pesci ossei a rapida crescita come aringhe e acciughe, che hanno un approccio più simile alla riproduzione di una pistola a dispersione, impiegando solo un anno per raggiungere la piena maturità sessuale e spruzzando milioni di uova nel mare.

Queste caratteristiche fanno sì che le popolazioni di aringhe e acciughe siano in grado di riprendersi dalla pesca eccessiva in tempi relativamente brevi. Gli squali, d’altra parte – in particolare gli squali limone: possono richiedere decenni per reintegrare il loro numero. Dato che gli squali limone sono stati pescati pesantemente in tutta la loro gamma, forse non sorprende che siano classificati come quasi minacciati (un gradino sotto Vulnerabile nella scala delle minacce).

Un’altra preoccupazione è la dipendenza degli squali limone dalle foreste di mangrovie. A livello globale, questi ecosistemi stanno subendo una pressione immensa. Enormi tratti di mangrovie sono già stati abbattuti per creare laghetti per l’allevamento di gamberetti e sviluppi costieri come porti turistici e resort (una grande preoccupazione sull’isola di Bimini alle Bahamas). C’è un resort che vuole trasformare le mangrovie in un parco giochi, invece di lasciarle come fantastiche dispense per ogni specie di specie diversa, afferma Samuel “Doc” Gruber, fondatore del Bimini Sharklab. Le mangrovie sono importanti per molto più che i giovani squali limone, afferma. Come vivai per pesci, sono la chiave per la biodiversità della barriera corallina.

Le foreste di mangrovie sono vivaci, ecosistemi a biodiversità ricchi di un ampio spettro di specie, compresi i giovani di molti pesci e invertebrati che sono importanti nella pesca locale, come dentici e aragoste. Gruber è ottimista, tuttavia, sul fatto che a Bimini sarà finalmente istituita una proposta area marina protetta per salvaguardare queste mangrovie vitali e tutto ciò che conta su di esse.

Il cambiamento climatico è un’altra minaccia che incombe sugli squali limone, anche se al momento nessuno sa davvero quanto sarà male per loro. Come sottolinea il biologo degli squali Ian Bouyoucos, gli studi sugli effetti dei cambiamenti climatici sugli squali sono molto indietro rispetto a quelli che osservano i pesci ossei. La ragione di ciò in genere deriva dalla difficoltà di lavorare con specie di squalo spesso molto grandi e di razza libera.

L’aumento della temperatura del mare è probabilmente un grosso problema. Gli squali, per la maggior parte, non regolano la temperatura corporea, spiega Bouyoucos. Quindi maggiore è la temperatura dell’acqua, maggiore è il tasso metabolico dello squalo. E con i loro tassi metabolici che corrono più velocemente, gli squali bruceranno più energia solo per esistere. Ciò potrebbe significare che altre fonti di stress, come la mancanza di cibo, potrebbero facilmente spingerli oltre il limite.

Per ora, tuttavia, sappiamo molto poco su come gli squali (anche quelli ben studiati come gli squali limone) si comporteranno man mano che gli oceani diventeranno più caldi e acidi. In che modo il cambiamento climatico avrà un impatto su questi meravigliosi pesci e come potrebbe influenzarne la distribuzione e l’abbondanza?, Bouyoucos si chiede ad alta voce. È una grande domanda a risposta aperta.

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Simona Strani