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È uno dei serpenti più comuni in Italia: guida completa al Biacco maggiore

ULTIMO AGGIORNAMENTO 10:14
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Uno dei serpenti più comuni e presenti in tutta Italia si chiama Biacco maggiore: si tratta del classico divoratore di topi che popola le nostre campagne.

Biacco maggiore
Biacco maggiore: tra i serpenti in assoluto più comuni (Foto Unsplash)

I serpenti definiti qui Biacco maggiore sono serpenti medio-grandi, non pericolosi che uccidono per costrizione. Non rappresentano una minaccia per l’uomo. Esistono serpenti come il Biacco maggiore, ossia i cosiddetti serpenti da ratto, nel Vecchio Mondo (Emisfero Orientale) e del Nuovo Mondo (Emisfero Occidentale), ma i due tipi sono geneticamente abbastanza diversi.

I serpenti per topi del Vecchio Mondo si trovano più o meno in tutte le parti dell’Europa. Una specie di serpente di ratto è il serpente del mais, un animale docile e un animale domestico popolare. Come suggerisce la loro fama e il nome con cui vengono chiamati in lingua anglosassone, i topi sono uno dei loro cibi preferiti.

Ecco tutte le curiosità riguardo al Biacco maggiore che possiamo condividere con te.

Biacco maggiore: tutte le curiosità e i fatti più interessanti riguardo a questo serpente tipico

Biacco maggiore
Biacco maggiore: non si tratta di un serpente pericoloso per l’uomo (Foto Unsplash)

Negli ultimi due decenni, la domanda su cosa sia un serpente per topi è diventata sempre più complicata per rispondere. Fino ai primi anni 2000, in genere si pensava che i serpenti di ratto del Vecchio e del Nuovo Mondo appartenessero allo stesso genere, Elaphe, secondo Alan Savitzky, professore di scienze biologiche alla Utah State University, specializzato nella biologia dei serpenti.

Non c’è stato un tempo non molto tempo fa in cui tutti i serpenti per topi erano considerati strettamente correlati, ha detto Savitzy. Ora sappiamo che i serpenti per topi in Nord America sono più strettamente legati ai serpenti reali rispetto ai serpenti per topi che ci sono in Europa.

Le nuove tecnologie negli studi sull’evoluzione molecolare hanno permesso agli scienziati di esaminare le differenze di DNA tra i serpenti, ha detto Savitzy alla stampa. Ciò ha causato molti sconvolgimenti nella classificazione dei serpenti e i serpenti vengono spostati in diversi generi. Nel 2002, l’erpetologo Urs Utiger ha pubblicato i risultati nel “Russian Journal of Herpetology” e ha proposto di riclassificare i serpenti di ratto nordamericani come membri del genere Pantherophis. Il nostro serpente Biacco, invece, appartiene al genere Hierophis.

La proposta ha incontrato reazioni contrastanti. Alcune autorità hanno adottato la classificazione. Ad esempio, il Global Biodiversity Information Facility (GBIF), una rete collaborativa di ricercatori, accetta Pantherophis, così come la Society for the Study of Anphibians and Reptiles (SSAR), un’organizzazione internazionale senza scopo di lucro che supporta la ricerca e l’istruzione erpetologiche.

Tuttavia, la Commissione internazionale per la nomenclatura zoologica (ICZN), riconosciuta come arbitro per l’uso corretto dei nomi scientifici di animali, non riconosce Pantherophis; né la Convenzione sul commercio internazionale delle specie minacciate di estinzione (CITES). L’Integrated Taxonomical Information System (ITIS), una partnership di organizzazioni che fornisce informazioni tassonomiche, elenca le Pantherophisspecies come “non valide”.

Qual è il suo aspetto tipico?

Biacco maggiore
Biacco maggiore: possono essere molto lunghi, ma mai troppo grossi (Screenshot Instagram)

Secondo una famosa rivista sui rettili, i serpenti per topi possono variare notevolmente nell’aspetto. Possono avere macchie, strisce, una combinazione di entrambi o essere monocolore. Possono essere di colore nero, rosso, marrone, giallo, grigio o bianco e nero. Hanno scaglie a chiglia, corpi sottili e teste a forma di cuneo, secondo lo Smithsonian National Zoological Park. Alcune razze sono assolutamente innocue per gli uomini, ma purtroppo non tutte. La varietà che noi qui definiamo Biacco è tra le più comuni e buone con gli esseri umani. Anzi, spesso la gente uccide questi animali per paura, senza sapere che, in realtà, essi svolgono un ruolo essenziale per le nostre campagne.

Alcune specie di serpenti per topi raggiungono lunghezze di dieci piedi, sebbene una lunghezza compresa tra i quattro e i sei piedi sia più comune.

Habitat del serpente

I serpenti di ratto si trovano in ogni parte dell’Europa, quasi: sicuramente in Italia sono presenti in gran numero, nelle campagne e nei boschi, come anche in Francia e in Germania. I loro habitat variano a seconda della specie.

Il Biacco, com’è giusto presupporre, si trova lì dove può trovare in quantità smisurate e cacciare la sua preda preferita, che è appunto il ratto di campagna.

Comportamenti e abitudini

Biacco maggiore
Biacco maggiore: si protegge mimetizzandosi con l’ambiente (Screenshot Instagram)

Il comportamento del serpente da topo varia molto a seconda delle specie. Alcune specie, come il serpente di ratto nero / serpente di ratto orientale quando messe alle strette, secondo la Marshall University. Producono una sostanza maleodorante quando vengono toccati da un predatore o raccolti da una persona e lo diffondono con la coda. All’estremità opposta dello spettro ci sono serpenti di mais, alcuni dei serpenti più docili in circolazione.

Tutte le specie di serpenti di ratto possono far vibrare la coda nel tentativo di ingannare un predatore facendolo confondere con un serpente a sonagli. Questo tipo di mimetismo, in cui una specie innocua imita una specie nociva, è noto come mimetismo batesiano, ha affermato Bill Heyborne, erpetologo e professore di biologia alla Southern Utah University. Mentre può essere utile per tenere lontani i predatori, il mimetismo batesiano può causare problemi ai serpenti di ratto. Gli umani spesso li uccidono pensando che essi siano dei serpenti a sonagli velenosi.

I serpenti Biacco sono semi-arboricoli. Sebbene siano notturni nelle zone calde, durante il giorno sono ancora visti abbastanza frequentemente. Potresti vederli sdraiati al sole o mentre cercano cibo nella foresta o nelle pianure. Si rifugiano anche nelle cavità degli alberi per aspettare la preda. I serpenti per topi si trovano spesso nei fienili, dove si trovano tantissimi roditori in genere.

I serpenti per topi sono ottimi nuotatori e il Biacco non fa eccezione.

Metodi di caccia

Biacco maggiore
Biacco maggiore: è un constrictor (Screenshot Instagram)

I serpenti per topi sono costrittori, dice Savitzky. Spremono la preda fino alla morte e la inghiottono intera. Ci sono alcune idee sbagliate comuni su come funziona la costrizione, ha detto Heyborne. Uno è che i costrittori frantumano o rompono le ossa della loro preda. Un altro è che lo soffocano, stringendo troppo i polmoni della preda per funzionare. Si scopre che la spremitura travolge il sistema circolatorio, ha spiegato Heyborne. Il sangue non riesce a raggiungere il cervello e l’animale muore in pochi secondi a causa dell’ischemia.

I serpenti Biacco maggiore si nutrono spesso di piccoli roditori, come topi, ratti, scoiattoli e arvicole, ma sono anche noti per mangiare rane, lucertole, uccelli e uova di uccelli. I giovani hanno maggiori probabilità di mangiare prede a sangue freddo, mentre gli adulti si attaccano quasi esclusivamente agli animali a sangue caldo, secondo la Marshall University. Alcune specie di serpente di ratto sono chiamate serpenti di pollo perché a loro piace mangiare uova di gallina.

I serpenti di ratto sono noti sia per aspettare che per tendere un’imboscata alla loro preda e per cercarla attivamente, secondo Savitzky.

Secondo la Penn State University, a volte dopo aver ucciso la loro preda, i serpenti di ratto continuano a cacciare. Lo fanno perché sono ammantati del profumo della preda, quindi è meno probabile che altre prede se ne accorgano. Potrebbero uccidere più prede e poi tornare all’uccisione originale. Pertanto, i serpenti di ratto possono mangiare molti animali in un unico pasto.

Metodi di riproduzione

I serpenti di ratto sono ovipari, il che significa che depongono le uova che trascorrono poco o niente in incubazione all’interno della madre, ha detto Savitzky. Se le condizioni sono giuste, le femmine possono deporre due grinfie di uova all’anno. Altrimenti, di solito ne fanno uno. Nei climi freddi, possono deporre le uova meno frequentemente.

La stagione degli amori è spesso nella tarda primavera, anche se dipende dal clima. I maschi attirano le femmine attraverso i feromoni e talvolta combattono altri maschi per la stessa femmina, secondo la Penn State University.

Cinque settimane dopo, le femmine depongono grinfie di circa dieci o quindici uova in un punto nascosto, come in un tronco vuoto o un mucchio di compost. Secondo la Penn State University, lo scarabeo seppellente è un parassita comune delle uova di serpente di ratto. Lo scarabeo depone le uova nelle uova di serpente e gli scarafaggi mangiano gli embrioni di serpente.

Il giovane si schiude dopo circa due mesi. I serpenti di ratto non offrono cure parentali ai loro piccoli. I serpenti per topi sono piuttosto lunghi, circa tredici pollici (trentatré centimetri). Sono spesso mangiati da falchi e altri serpenti.

La durata della vita dei serpenti di ratto è sconosciuta, secondo lo Smithsonian National Zoological Park.

Stato di conservazione

Alcune specie di serpenti per topi sono in pericolo. I serpenti di ratto grigio canadese sono o in via di estinzione o minacciati a seconda della posizione. I serpenti di ratto orientale / nero sono considerati in via di estinzione in Massachusetts, e i serpenti di ratto rosso sono considerati in via di estinzione in Florida. Qui in Italia, invece, la popolazione di Biacco maggiore non si preoccupa di scomparire: vive piuttosto in beata pace nelle campagne italiane, nei boschi e, ancora di più all’interno delle riserve naturalistiche.

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Simona Strani